Una visión a través de la niebla

En el árido desierto de Namib en la costa occidental de África, el Stenocara gracilipes El escarabajo sobrevive usando su espalda llena de baches para recolectar gotas de agua de la niebla y dejando que la humedad se deslice hacia su boca. Lo que la naturaleza ha desarrollado, Shreerang Chhatre, SM ‘09, quiere perfeccionarlo. Los dispositivos que espera construir podrían ayudar a algunos de los 900 millones de personas en todo el mundo que carecen de agua potable o deben buscarla en pozos o arroyos distantes.

Red de niebla: Esta malla está siendo probada para su uso en dispositivos recolectores de niebla.

Es terrible que los pobres tengan que pasar horas al día caminando solo para obtener una necesidad básica, dice Chhatre, un nativo de Mumbai que es candidato a doctorado en ingeniería química, estudiante de MBA en Sloan y miembro del Centro Legatum para el Desarrollo del MIT y Emprendimiento. Mientras investiga los dispositivos recolectores de niebla, también está desarrollando planes comerciales para implementarlos.



El interés en la recolección de niebla se remonta al menos a varias décadas; Las agencias gubernamentales de Chile y Perú comenzaron a experimentar con la idea en la década de 1960. Los dispositivos actuales consisten en un gran panel de malla en el que se depositan las gotas, conectado a receptáculos que recogen las gotas. En un día, normalmente capturan un litro de agua por metro cuadrado de malla. Chhatre ha probado exhaustivamente los refinamientos de los paneles y cree que puede mejorar su eficacia.

La investigación de Chhatre se ha centrado en la humectabilidad de los materiales, su tendencia a absorber o repeler líquidos particulares (piense en las plumas de un pato, que repelen el agua). Con Robert Cohen del Departamento de Ingeniería Química y Gareth McKinley del Departamento de Ingeniería Mecánica, entre otros investigadores, ha sido coautor de tres artículos publicados en las revistas Materiales avanzados y Langmuir sobre los tipos de tejidos y revestimientos que afectan la humectabilidad. La idea es asegurarse de que las gotas caigan sobre la malla y luego se escurran rápidamente una vez que se acumule suficiente agua.

La fisiología del escarabajo es una inspiración para los recolectores de niebla, no una plantilla: el viento tiende a expulsar las gotas de agua de una superficie impermeable como la espalda del escarabajo, razón por la cual los investigadores usan malla en su lugar. Este tipo de superficie permeable abierta es mejor, dice Chhatre.

Convertir la tecnología refinada en una empresa viable es el próximo desafío. Mi consumidor tiene poco poder monetario, dice. Como parte de su beca Legatum y su trabajo en Sloan, está analizando qué grupos podrían ser clientes para su producto potencial e identificando áreas donde podría funcionar, como la costa occidental rural de India, al norte de Mumbai. O las comunidades, escuelas o empresas ambientalmente conscientes de los países desarrollados podrían intentar recolectar niebla para reducir la cantidad de energía necesaria para obtener agua. Este es todavía un problema muy abierto, dice.

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