Una solución pegajosa para agarrar objetos en el espacio

Una de las tareas más desafiantes en el espacio es que una nave espacial se agarre a otra nave espacial. Aunque los brazos robóticos de los transbordadores espaciales y la Estación Espacial Internacional (ISS) han hecho que parezca fácil a lo largo de los años, el proceso requiere brazos manipuladores complejos y accesorios especiales en los objetos que agarran los brazos, lo que limita el uso de la tecnología. Sin embargo, una pequeña empresa de nueva creación está probando un nuevo enfoque que podría expandir en gran medida las aplicaciones de la tecnología de brazos robóticos para incluir, por ejemplo, la limpieza de desechos orbitales y el mantenimiento de la ISS.

Pegado: Un nuevo brazo robótico podría ayudar a limpiar la basura espacial en la órbita terrestre.

Con sede en colorado Máquinas de espacio más profundo está desarrollando un sistema de brazo robótico al que llama sticky boom, que puede extenderse hasta 100 metros. Al final del boom hay una almohadilla que utiliza una tecnología llamada electroadhesión para inducir cargas electrostáticas sobre cualquier material (metal, plástico, vidrio, incluso asteroides) con el que entra en contacto, lo que le permite sujetarse al objeto debido a la diferencia en cargas entre la pluma y el objeto.



La ventaja clave del brazo adhesivo es que puede adherirse a cualquier nave espacial u objeto, ya sea que haya sido diseñado para ser agarrado por un brazo robótico o no. Ni siquiera tienes que saber de qué está hecho o qué forma tiene la cosa antes de ceñirte a ella, dice el presidente de Altius, Jonathan Goff.

SRI International de Menlo Park, California, desarrolló el tecnología de electroadhesión por robots trepadores y otras aplicaciones robóticas. SRI International está colaborando con Altius para hacer que la tecnología funcione en el nuevo boom, pero Altius dice que también está examinando soluciones alternativas.

La compañía ha probado con éxito un prototipo a pequeña escala del brazo pegajoso en ingravidez, en un vuelo de avión parabólico, y en una cámara de vacío térmico que simula las condiciones espaciales.

Si bien el boom pegajoso podría tener una amplia gama de usos, Altius se está enfocando en un concepto que permitiría entregas de suministros justo a tiempo a la ISS. En este enfoque directo a la estación, se lanzarían pequeñas naves espaciales de reabastecimiento hacia la ISS, pero en lugar de tener sus propios sistemas de acoplamiento, la ISS arrastraría a la pequeña nave espacial con un boom pegajoso.

El enfoque directo a la estación tiene varias ventajas. El acceso más frecuente a la ISS podría ser una bendición para los científicos, permitiéndoles acelerar el ritmo de sus investigaciones en la estación. También podría crear un mercado para pequeños vehículos de lanzamiento, especialmente los lanzadores de nanosatélites propuestos diseñados para poner en órbita satélites que pesen solo unas pocas decenas de kilogramos. Es un problema difícil, pero si lo logramos, marcará una gran diferencia, dice Goff, y agrega que las conversaciones iniciales con la NASA sobre el concepto han sido alentadoras.

Parte del trabajo inicial sobre el boom pegajoso ha sido apoyado por contratos de Investigación de Innovación de Pequeñas Empresas de la NASA. Altius también ganó el primer premio de $ 25,000 en el concurso NewSpace Business Plan para empresas espaciales emprendedoras, organizado por la Space Frontier Foundation y celebrado en julio en el Centro de Investigación Ames de la NASA en California.

Altius también está estudiando otros usos del boom adhesivo. Podría facilitar mucho la reparación de satélites, ya que la mayoría no están equipados con dispositivos diseñados para brazos robóticos convencionales. El auge también podría hacer frente a los desechos orbitales como parte de los esfuerzos propuestos para limpiar la creciente población de basura espacial en la órbita de la Tierra.

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