Una prueba virtual para el trastorno de estrés postraumático

Al combinar la realidad virtual con datos de sensores fisiológicos, los investigadores de Laboratorio Draper están tratando de desarrollar una nueva forma de diagnosticar el trastorno de estrés postraumático (TEPT), en el que las personas que han sufrido un evento traumático lo experimentan una y otra vez.

Prueba de estrés: La psicofisióloga Andrea Webb prueba un sistema experimental, compuesto por sensores fisiológicos y gafas de realidad virtual, como ayuda para el diagnóstico en el trastorno de estrés postraumático.

La investigación es de particular interés para los militares, porque muchos combatientes que regresan de Irak y Afganistán tienen PTSD. Muchos también han sido sometidos a explosiones u otros traumas, que a menudo han resultado en lesiones cerebrales traumáticas leves. Los dos trastornos tienen síntomas similares pero requieren tratamientos diferentes, por lo que un diagnóstico preciso es crucial.



Un diagnóstico de PTSD se basa actualmente en entrevistas con un médico y la presencia de ciertos síntomas, como recuerdos del trauma y dificultad para dormir y concentrarse. Pero si el trastorno se pudiera diagnosticar de manera más precisa y objetiva, podría ayudar a los médicos a distinguir el TEPT de otros trastornos y también ayudaría a evaluar la efectividad de tratamientos específicos.

En un estudio piloto de siete personas con PTSD, siete personas sanas y 11 personas con trauma pero no PTSD, Andrea Webb, quien es psicofisióloga en Draper, y sus colaboradores midieron la frecuencia cardíaca, el pulso de los dedos, la respiración y la conductancia de la piel (una medida de estrés y emoción), primero cuando la persona estaba tranquila y luego cuando se le mostraban escenas potencialmente aterradoras a través de gafas de realidad virtual. Las escenas de realidad virtual se volvieron progresivamente más intensas. Por ejemplo, el primero podría ser un helicóptero sobrevolando; el último podría ser un insurgente corriendo hacia el sujeto mientras dispara su arma.

Investigaciones anteriores realizadas por otros en el campo han demostrado que las personas con PTSD tienden a tener una respuesta exagerada a este tipo de escenas, con aumentos más dramáticos en la frecuencia cardíaca y la presión arterial que los registrados en personas sanas. El objetivo de Webb es tomar datos de los sensores y crear algoritmos para detectar de manera confiable quién tiene PTSD. Aunque la recopilación y el análisis de datos aún están en curso, Webb dice que los hallazgos preliminares muestran varios casos en los que las personas con PTSD reaccionaron con más fuerza que las de los otros grupos.

Los psicólogos han utilizado herramientas como esta para estudiar el PTSD en un contexto de investigación durante más de 20 años, pero llevar la tecnología a la práctica clínica ha sido un desafío. Durante años he sentido que existen aplicaciones clínicas potenciales en estos hallazgos, dice Scott Orr , psicólogo del Hospital General de Massachusetts que no participó en la investigación de Draper. Pero el tipo de equipo que utilizamos requiere una buena cantidad de formación, experiencia y conocimiento de psicofisiología.

Gracias en parte a los avances tecnológicos en los sensores fisiológicos, las herramientas se han vuelto más simples, más fáciles de usar y más compactas, lo que las hace más atractivas para los médicos, dice Orr. El verdadero desafío ahora es poder entender la información que está recopilando. Webb y sus colaboradores están tratando de resolver ese problema utilizando diferentes enfoques para el análisis de datos, incluido el aprendizaje automático.

No hay nada simple en distinguir de manera confiable a las personas con PTSD de aquellas con otros trastornos de ansiedad. Por ejemplo, tanto los que sufren de PTSD como las personas con trastorno obsesivo-compulsivo, un trastorno muy diferente, tienden a tener una reacción de sobresalto exagerada a los ruidos fuertes. Además, no todas las personas con trastorno de estrés postraumático reaccionan de la misma manera a situaciones aterradoras. Investigaciones anteriores sugieren que algunos no responden: muestran menos cambios en la frecuencia cardíaca y otros indicadores que las personas sin el trastorno. El equipo de Webb también planea examinar estos grupos.

Más allá del diagnóstico, la tecnología también podría ayudar a evaluar la efectividad de diferentes tratamientos para pacientes individuales. Muchas veces, las personas no son buenas para decirnos cómo se sienten, dice Orr. Pueden decir, puedo sentir que me estoy poniendo nervioso y no hay nada en los datos, dice Orr. O creen que no han reaccionado a nada y vemos grandes aumentos en la frecuencia cardíaca o en la actividad.

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