Una forma objetiva de medir el dolor

El dolor siempre ha estado en el ojo del espectador. Los médicos que evalúan a los pacientes, así como los científicos que estudian el dolor, han tenido que depender de descripciones subjetivas, lo que hace que el dolor sea notoriamente difícil de medir y rastrear. Un nuevo estudio de la Universidad de Stanford da un primer paso hacia una medida objetiva del dolor.

Los investigadores encontraron que al emparejar la resonancia magnética funcional (fMRI) con un algoritmo de aprendizaje automático, podían detectar patrones específicos de actividad cerebral que predecían si alguien estaba experimentando dolor o no. Los investigadores esperan expandir la herramienta para encontrar firmas cerebrales que representen diferentes niveles y tipos de dolor, una tecnología que algún día podría ser útil en la práctica clínica, ensayos de fármacos e investigación del dolor.



Los científicos ya han utilizado la resonancia magnética funcional para estudiar las estructuras cerebrales subyacentes y los patrones de actividad involucrados en el dolor. Pero Sean Mackey , investigador del dolor y anestesiólogo de la Facultad de Medicina de Stanford, dice que lo que nunca hemos hecho hasta la fecha es demostrar que se puede usar ese patrón de información para determinar si alguien tiene dolor o no.

Para hacer eso, su equipo tomó imágenes de la actividad cerebral de ocho personas cuya piel había sido expuesta a una sonda de calor que se moduló para sentir dolor o no dolor. Utilizaron una máquina de vectores de soporte, un algoritmo capaz de aprender y adaptarse, para analizar los datos en busca de patrones de actividad comunes entre los sujetos.

Los investigadores han emparejado imágenes cerebrales con software de reconocimiento de patrones durante más de una década como una forma de decodificar estados o actividades cerebrales, para determinar si un sujeto está realizando una tarea en particular o viendo un objeto en particular, por ejemplo.

Cuando los investigadores dieron el par de sensaciones de calor dolorosas y no dolorosas a 16 nuevos sujetos, encontraron que podían separar las dos condiciones con más del 81 por ciento de precisión. La investigación se publicó hoy en línea en Más uno .

Mackey enfatiza que los hallazgos son preliminares. El dolor de la vida real es complejo y este experimento se realizó con un pequeño grupo de sujetos en condiciones controladas de laboratorio. Pero él dice que el estudio ofrece evidencia inicial de que el dolor, a menudo considerado como completamente subjetivo, tiene características que pueden medirse objetivamente. Hay algunos puntos en común en estas firmas neuronales de una persona a otra, dice.

David Borsook , investigador del dolor del McLean Hospital y de la Facultad de Medicina de Harvard, dice que encontrar una medida objetiva del dolor podría cambiar radicalmente la forma en que se trata a los pacientes. Muchos científicos han estado buscando biomarcadores del dolor, y Borsook, que no participó en el estudio, cree que el concepto de encontrar patrones en los datos de imágenes cerebrales resultará ser un enfoque muy sólido y útil.

Para ser útil, esta técnica debería poder diferenciar varios tipos de dolor. El equipo de Stanford está evaluando si la técnica puede medir el dolor crónico, en lugar de un solo estímulo doloroso.

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