Un tercio de las estrellas similares al Sol tiene planetas similares a la Tierra en una zona habitable

El observatorio orbital de Kepler está diseñado específicamente para encontrar planetas similares a la Tierra alrededor de estrellas cercanas.

A principios de este año, el equipo de Kepler publicó los primeros 136 días de datos de la misión y resultó ser un verdadero premio gordo. En ese tiempo, Kepler observó unas 150.000 estrellas objetivo y encontró evidencia de 1.235 exoplanetas potenciales. Eso es un gran botín.

Desde entonces, la mayor parte del trabajo en esta base de datos ha sido identificar las características de todos estos exoplanetas. Pero un conjunto de datos tan grande también permite análisis estadísticos, a partir de los cuales se pueden hacer varias proyecciones.



Hoy, Wesley Traub, del Instituto de Tecnología de California en Pasadena, revela los resultados de tal estudio. Traub ha examinado solo las estrellas que son más similares al Sol, es decir, las que tienen la clasificación F, G o K, y ha calculado que a menudo se producen varios tipos de planetas.

Los resultados son sencillos de expresar. Traub dice que es probable que los planetas de tamaño mediano se encuentren alrededor de estrellas débiles y brillantes. Por el contrario, aparecen muchos menos planetas pequeños alrededor de estrellas débiles. Es casi seguro que eso se debe a que los planetas pequeños son más difíciles de ver para Kepler.

También es más fácil para Kepler ver planetas que están más cerca de sus estrellas porque busca los pequeños cambios en el brillo que causan estos tránsitos. Es por eso que casi un tercio de todas las detecciones de Kepler orbitan alrededor de su estrella en menos de 42 días. En su mayor parte, estos planetas orbitan demasiado cerca para estar en la zona habitable.

Lo que interesa a la mayoría de los astrónomos es cuántos exoplanetas orbitan a una distancia mayor, dentro de la zona habitable. La mayoría de estos planetas están demasiado lejos de sus estrellas para que Kepler los haya detectado todavía. Pero Traub dice que su análisis de datos proporciona una forma de calcular cuántos deberían ser.

Eso es porque encontró una ley de potencia que describe el número de estrellas con un período orbital determinado. Entonces, todo lo que tiene que hacer es asumir un período orbital más largo equivalente a estar en la zona habitable para calcular cuántos planetas debería haber a esta distancia.

Aquí está la respuesta: se predice que alrededor de un tercio de las estrellas FGK tendrán al menos un planeta terrestre de zona habitable, dice.

Entonces, según esta medida, hay muchas otras Tierras por ahí.

Ref: arxiv.org/abs/1109.4682 : Frecuencia de exoplanetas terrestres de zona habitable de Kepler

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