Se revela el genoma de la peste negra

Por primera vez, los científicos han reconstruido el genoma de un patógeno antiguo: la bacteria que causó la peste negra o peste bubónica. Esta plaga mató a aproximadamente 50 millones de personas entre 1347 y 1351, aproximadamente la mitad de la población europea. Cepas similares todavía circulan hoy, pero con mucha menos devastación, matando a unas 2.000 personas por año.

Un cráneo recuperado de un cementerio en Londres proporcionó ADN de la bacteria responsable de la Peste Negra. Crédito: Museo de Londres

Los investigadores extrajeron fragmentos de ADN de la bacteria Yersinia pestis, que causa la plaga, de restos enterrados en los pozos de plaga de East Smithfield en Londres. Anteriormente habían desarrollado una forma de distinguir el ADN antiguo del ADN moderno; Uno de los desafíos al analizar el ADN antiguo es eliminar la contaminación de los organismos modernos. Luego secuenciaron ese ADN, leyendo alrededor del 99 por ciento del genoma, y ​​lo compararon con cepas modernas.



Sorprendentemente, no vemos una posición única en este genoma antiguo que no se pueda encontrar en las cepas modernas, dijo Johannes Krause, investigador de la Universidad de Tübingen, Alemania, en una conferencia de prensa.

Los investigadores dicen que aún no está claro por qué esta versión antigua era tan letal o por qué las versiones modernas, que son genéticamente muy similares, son menos virulentas. No hay una pistola humeante en particular, dijo Hendrik Poinar, un genetista de la Universidad McMaster, en la conferencia de prensa. La investigación se publicó hoy en línea en la revista Naturaleza .

La devastación de la peste negra puede haberse debido al clima en ese momento (un rápido inicio de clima frío y húmedo) y la aparición de una nueva bacteria en una población inmunodeprimida. Los científicos también están explorando la posibilidad de que la plaga original ejerciera presión evolutiva sobre los humanos, dejando atrás a aquellos con mejor inmunidad innata.

Pero puede ser que la combinación particular de factores genéticos en la cepa antigua fuera más mortal. Si bien cada cambio genético individual se puede encontrar en las cepas modernas, la constelación específica de factores genéticos en la cepa genética no.

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