Reemplazo de habilidades perdidas con un robot

Henry Evans se afeitó recientemente por primera vez desde que un derrame cerebral lo dejó mudo y parcialmente paralizado hace 10 años. Su logro se produjo gracias a los investigadores en robótica, no en medicina, y demuestra el enorme potencial que tienen los robots para ayudar a las personas con discapacidades.

Máquina de aseo: Este robot que sostiene una afeitadora eléctrica le está dando a un hombre tetrapléjico nuevas habilidades.

Sin embargo, también muestra cuánto trabajo queda por hacer para permitir que los robots trabajen en estrecha colaboración con los humanos. Cada vez que Evans usa el robot, debe ir acompañado de ingenieros listos para intervenir si algo sale mal.



Las técnicas que se están desarrollando para abordar este desafío también podrían resultar útiles en las fábricas, donde podrían permitir que humanos y robots trabajen juntos de manera más estrecha en tareas de fabricación complejas.

Evans ha estado usando un robot de dos brazos sobre ruedas conocido como PR2 , que fue creado por el laboratorio de investigación privado Willow Garage.

Evans opera el robot moviendo un cursor en pantalla con movimientos de cabeza y haciendo clic en un botón con un dedo. Ingenieros en Willow Garage y el Laboratorio de robótica sanitaria en Georgia Tech construyó una interfaz de usuario especial que se ejecuta en la computadora de Evans para permitirle controlar el robot y brindarle vistas de las cámaras en la cabeza y los brazos del robot.

Evans puede tomar el control directo y dirigir los movimientos de su base con ruedas y brazos. También puede hacer clic en los videos de la cámara para decirle al robot dónde colocar una de sus pinzas o dónde agarrar un objeto.

Evans puede, por ejemplo, rascarse la cara haciendo clic en el lugar donde aparece su cabeza en el video. Eso acerca la pinza del robot lo suficiente como para que se frote contra ella. Pudo afeitarse a sí mismo de manera similar después de que una afeitadora eléctrica se conectara a la pinza del robot. Evans también puede usar el robot para mover objetos y ponerlos en cajones en otra habitación.

Cada vez que Henry se queda solo, no puede hacer nada por sí mismo, dice Steve Cousins, director ejecutivo de Willow Garage. Estamos mostrando cómo los robots pueden devolver la independencia a las personas en esa situación. Cousins ​​espera reclutar a más personas que podrían beneficiarse de la asistencia robótica para unirse al proyecto de investigación.

Pero a pesar de sacar mucho provecho del uso del robot, Evans todavía no puede quedarse solo con PR2. La primera vez que quiso rascarse la nariz, nos asustó, admite Cousins. Los ingenieros deben estar disponibles en todo momento, dice, debido a la conciencia rudimentaria del robot y la vulnerabilidad de Evans si algo sale mal. Hay mucho más trabajo por hacer allí para llegar a un punto en el que pueda hacer cosas como rascarse o afeitarse por su cuenta, dice.

Hacer que el robot sea lo suficientemente seguro como para quedarse solo con Evans requerirá que responda a los comandos de manera más inteligente y que se enfrente a problemas inesperados, como una persona que se interponga en su camino.

Algunas de estas mejoras ya están en desarrollo. Los ingenieros de Willow Garage y un investigador del Instituto Politécnico Rensselaer, desarrollaron recientemente un software que permite al robot descubrir por sí mismo cómo agarrar mejor un objeto ( ver video ).

A pesar de los desafíos, el hardware de última generación de Willow Garage muestra el potencial de los robots como ayudantes para las personas discapacitadas, dice Rajiv Dubey , profesor del grupo de Robótica de Rehabilitación de la Universidad del Sur de Florida. Su grupo de investigación está trabajando en un brazo robótico que se conecta a una silla de ruedas y ha experimentado permitiendo que personas completamente paralizadas operen robots utilizando interfaces cerebro-computadora.

Afortunadamente, los robots no necesitan tener inteligencia a nivel humano para ayudar a personas como Evans. No necesitas todo para ser autónomo, dice Dubey. Tienes a un humano en el circuito y puedes combinar las habilidades cognitivas de esa persona con las computacionales del robot.

En el futuro, esto podría significar que la persona a cargo de un robot lo ayudará indicándole exactamente dónde debe pararse o cómo agarrar algo. Otras veces, el robot ayudará, por ejemplo, evitando que se derrame líquido cuando la persona toma el control directo del brazo del robot para tomar un sorbo de una taza.

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