Probabilidad de vida extraterrestre arbitrariamente pequeña, dicen los astrobiólogos

La ecuación de Drake es una de esas raras bestias matemáticas que se ha filtrado a la conciencia pública. Calcula el número de civilizaciones extraterrestres que podríamos detectar hoy o en un futuro próximo.

La ecuación fue ideada por Frank Drake en la Universidad de California, Santa Cruz en 1960. Intentó cuantificar el número preguntando qué fracción de estrellas tiene planetas, qué fracción de estos podrían ser habitables, luego la fracción de éstos en la que la vida realmente evoluciona y la fracción de estos en los que la vida se vuelve inteligente y así sucesivamente.

Muchos de estos números son poco más que conjeturas descabelladas. Por ejemplo, la cantidad de civilizaciones extraterrestres que podemos detectar ahora es enormemente sensible a la fracción que se destruye a sí misma con su propia tecnología, a través de la guerra nuclear, por ejemplo. Evidentemente, no tenemos forma de conocer esta cifra.



Sin embargo, muchos científicos han intentado llegar a una cifra con estimaciones que van desde un puñado de civilizaciones extraterrestres hasta decenas de miles de ellas.

De las muchas incertidumbres en la ecuación de Drake, tradicionalmente se piensa que un término es relativamente confiable. Esa es la probabilidad de que surja vida en un planeta en una zona habitable. En la Tierra, la vida surgió hace unos 3.800 millones de años, solo unos pocos millones de años después de que el planeta se enfriara lo suficiente como para permitirlo.

Los astrobiólogos, naturalmente, argumentan que debido a que la vida surgió tan rápidamente aquí, es muy probable que emerja en otros lugares donde las condiciones lo permitan.

Hoy, David Spiegel de la Universidad de Princeton y Edwin Turner de la Universidad de Tokio dicen que esta forma de pensar es incorrecta. Han utilizado un tipo de pensamiento completamente diferente, llamado razonamiento bayesiano, para demostrar que el surgimiento de la vida en la Tierra es consistente con que la vida sea arbitrariamente rara en el universo.

A primera vista, eso parece bastante contrario a la intuición. Pero si el razonamiento bayesiano nos dice algo, es que podemos engañarnos fácilmente pensando que las cosas son mucho más probables de lo que realmente son.

Spiegel y Turner señalan que nuestro pensamiento sobre el origen de la vida está fuertemente sesgado por el hecho de que estamos aquí para observarlo. Señalan que la vida inteligente ha tardado unos 3.500 millones de años en evolucionar en la Tierra.

Entonces, la única forma en que podría haber transcurrido el tiempo suficiente para que hubiéramos evolucionado es si la vida surgiera muy rápidamente. Y ese es un sesgo que es completamente independiente de la probabilidad real de que surja vida en un planeta habitable.

En otras palabras, si la evolución requiere 3.5 Gyr para que la vida evolucione de las formas más simples a seres sensibles e interrogantes, entonces teníamos que encontrarnos en un planeta en el que la vida surgió relativamente temprano, sin importar el valor de [la probabilidad de que la vida se desarrolle en una unidad de tiempo], dicen Spiegel y Turner. #

Cuando eliminas ese sesgo, resulta que la probabilidad real de que surja vida es consistente con que la vida sea arbitrariamente rara. En otras palabras, el hecho de que la vida haya surgido al menos una vez en la Tierra es totalmente coherente con que solo haya sucedido aquí.

Entonces podríamos estar solos, después de todo.

Ese es un argumento aleccionador. Es fácil dejarse engañar por la evidencia de nuestra propia existencia. Lo que han demostrado Speigel y Turner es el verdadero valor matemático de esta evidencia.

Por supuesto, eso no significa que estemos solos; solo que la evidencia no puede decirnos lo contrario.

Y si la evidencia cambia, también lo harán las probabilidades que podamos inferir de ella.

Hay dos formas de encontrar nueva evidencia. La primera es buscar signos de vida en otros planetas, quizás utilizando marcadores biogénicos en sus atmósferas. La capacidad para comenzar este trabajo en planetas alrededor de otras estrellas debería estar con nosotros en los próximos años.

El segundo está más cerca de casa. Si encontramos evidencia de que la vida surgió de forma independiente más de una vez en la Tierra, entonces esta sería una buena razón para cambiar las cifras.

De cualquier manera, este debate se convertirá en un tema importante en la ciencia en los próximos años. Eso es algo que esperamos.

Ref: arxiv.org/abs/1107.3835 : La vida podría ser rara a pesar de su aparición temprana en la Tierra: un análisis bayesiano de la probabilidad de abiogénesis

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