Plástico barato hecho de caña de azúcar

Hacer plástico a partir de azúcar puede ser tan barato como hacerlo a partir del petróleo, dice Dow Chemical. La compañía planea construir una planta en Brasil que, según dice, será la instalación más grande del mundo para fabricar polímeros a partir de plantas.

Reemplazo crudo: Esta caña de azúcar brasileña podría reemplazar al petróleo en la fabricación de plástico.

El proyecto comenzará con la construcción de una planta de etanol de 240 millones de litros, una empresa conjunta con Mitsui, que comenzará a finales de este año. A principios del próximo año, Dow terminará los planes de ingeniería para las instalaciones que convertirán ese etanol en cientos de miles de toneladas métricas de polietileno, el plástico más utilizado en el mundo.



La producción de productos químicos de base biológica ha crecido rápidamente en los últimos años, pero todavía representa solo el 7,7 por ciento del mercado de productos químicos en general. La producción se ha limitado en muchos casos a productos químicos especializados o productos especializados. Pero Dow ahora dice que los productos químicos fabricados a partir de materias primas vegetales pueden estar listos para competir cara a cara con los productos petroquímicos fabricados en grandes volúmenes.

La mayoría de los productos químicos de gran volumen están hechos de petróleo. Alrededor de 80 millones de toneladas de polietileno se fabrican anualmente en todo el mundo. Pero los altos precios del petróleo han aumentado los costos de los petroquímicos. Y en Brasil, el apoyo gubernamental de larga data a la producción de etanol de caña de azúcar ha permitido a la industria reducir los costos, haciendo que el etanol sea competitivo con los combustibles fósiles. Hacer polietileno a partir del azúcar no sería necesariamente atractivo en otras regiones, dice Luis Cirihal, director de alternativas renovables y desarrollo comercial de Dow para América Latina.

La tecnología para convertir etanol en etileno, el precursor del polietileno, no es nueva. El proceso de deshidratación para convertir etanol en etileno se conoce desde la década de 1920. Lo único realmente nuevo aquí es la escala, dice Cirihal. La nueva planta tendrá una capacidad de producción de polietileno comparable a la producción en una planta petroquímica. Aunque los niveles exactos de producción aún no están establecidos, estarán en el orden de lo que ha escuchado antes, dice, refiriéndose a un proyecto propuesto por Dow que habría producido 350.000 toneladas métricas de polietileno a partir de caña de azúcar. (Esa propuesta se basó en una sociedad que terminó como resultado de la recesión). Será más grande que una planta de 200.000 toneladas de caña de azúcar a polietileno operada por Braskem, con sede en Brasil.

La nueva planta no será la primera vez que Dow invierta significativamente en plásticos de base biológica. Hace una década, se asoció con Cargill para fabricar plásticos a base de maíz. Pero Dow se retiró de esa empresa en 2005 después de que el mercado del bioplástico no despegara. Cirihal dice que Dow ahora está adoptando un enfoque diferente. El plástico anterior era un material nuevo y resultó difícil de comercializar y distribuir. Él dice que esa es la razón por la que Dow decidió hacer un material común con un mercado establecido esta vez. El polietileno a base de caña de azúcar funcionará tan bien como el polietileno a base de aceite, dice.

Cirihal dice que Dow mantiene bajos los costos al realizar todas las partes del proceso, desde el cultivo de la caña de azúcar hasta la producción de polímeros. Esto permite, por ejemplo, proporcionar energía para hacer funcionar la planta con la biomasa sobrante de la producción de azúcar a partir de la caña de azúcar. Si bien dice que los plásticos producidos serán competitivos con los petroquímicos, también dice que la compañía espera cobrar más por el producto debido a la importante demanda de materiales sostenibles bajos en carbono.

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