Persisten las incertidumbres anti-envejecimiento

Dos artículos publicados hoy en Naturaleza presentan evidencia contradictoria sobre un enfoque prometedor para comprender y manipular la biología del envejecimiento: impulsar la expresión de un gen llamado Sir2. Uno de los artículos cuestiona si aumentar la expresión de Sir2 realmente mejora la longevidad en los animales; el otro sugiere que sí, aunque en menor medida de lo que se pensaba anteriormente. La investigación sobre Sir2 y genes relacionados, llamados sirtuinas, ha captado la atención tanto de los científicos como del público debido a las implicaciones de los fármacos antienvejecimiento. Varios de estos fármacos se están probando ahora en seres humanos.

No obstante, un embrollo científico ha rodeado durante mucho tiempo a las sirtuinas. Hace más de una década, Leonard Guarente , director del Laboratorio Glenn para la Ciencia del Envejecimiento en el MIT, y sus colaboradores descubrieron que modificar Sir2 prolongaba la vida útil de la levadura. Los hallazgos, luego replicados en gusanos y moscas, desencadenaron miles de artículos de investigación que investigan el papel de las sirtuinas en la longevidad y las enfermedades, junto con una búsqueda de miles de millones de dólares de medicamentos que imitaran el efecto.

Aún así, algunos científicos se han preguntado si las sirtuinas realmente juegan un papel central en el envejecimiento. Los estudios en ratones aún tienen que demostrar que potenciar las sirtuinas aumenta la esperanza de vida. Y en uno de los nuevos estudios, David Gems , un biólogo del University College London, y sus colegas cruzaron gusanos y moscas que habían sido modificados genéticamente para expresar altos niveles de Sir2 y que vivían mucho tiempo con otras cepas. (Este procedimiento elimina las mutaciones de fondo que podrían influir en la vida útil). Después de los cruces, la vida útil mejorada desapareció. En los gusanos, los investigadores encontraron que el aumento de la longevidad estaba relacionado con una mutación secundaria, en lugar del aumento de Sir2.

Gems interpreta sus resultados como evidencia en contra de la importancia de las sirtuinas en el envejecimiento. Se ha invertido mucho tiempo, esfuerzo y dinero en las sirtuinas para tratar de comprender el envejecimiento, dice. Creo que, en retrospectiva, esa energía se invirtió en el lugar equivocado.

El otro nuevo estudio, realizado por Guarente y colaboradores, fue similar y repitió algunos de sus trabajos anteriores utilizando una nueva cepa de gusanos. Ellos también encontraron que una mutación secundaria jugó un papel en la longevidad. Sin embargo, los gusanos con niveles más altos de Sir2 aún vivían más que sus contrapartes, entre un 10 y un 15 por ciento más, en lugar del 30 por ciento que habían informado anteriormente.

Sin embargo, dice Guarente, los nuevos hallazgos son un pequeño problema técnico. Fue un problema con la tensión, y eso se ha solucionado, dice. No invalida las conclusiones. Añade que desde entonces otros laboratorios han replicado el vínculo entre Sir2 y la longevidad, y han mostrado un aumento del 20 por ciento en la vida útil de los gusanos utilizando una metodología más nueva.

Si la gente examina la literatura sobre sirtuinas en su conjunto, llegará a la conclusión de que las sirtuinas son los mecanismos más eficaces para desarrollar fármacos para mitigar las enfermedades del envejecimiento, dice Guarente.

David Sinclair, biólogo de Harvard y ex colaborador de Guarente's, rechaza la interpretación de Gems. El grupo que publicó el artículo que contradice al laboratorio de Guarente ha producido repetidamente datos que atacan a otros grupos; este es solo otro de esos, dice Sinclair. Cuando miro los datos de Guarente, sigo convencido de que las sirtuinas prolongan la vida útil. El debate parece centrarse en la magnitud del efecto.

Sinclair ha apostado fuerte por las sirtuinas, fundando una startup llamada Sirtris cuya premisa es que la activación de las proteínas producidas por estos genes con fármacos ayudará a combatir enfermedades del envejecimiento como la diabetes, las enfermedades cardíacas y el cáncer. (El gigante farmacéutico GlaxoSmithKline adquirió Sirtris por $ 270 millones en 2008).

Sinclair había descubierto previamente que el resveratrol, una molécula que se encuentra en el vino tinto, podría activar las proteínas producidas por los genes de la sirtuína, y su equipo desarrolló una serie de compuestos diseñados para activar las sirtuinas de manera más poderosa. (En otra rama del debate, algunos estudios han cuestionado si el resveratrol realmente activa las sirtuinas o si actúa a través de su efecto sobre otras proteínas).

En términos prácticos, ¿cuánto importa realmente este argumento? El objetivo final de la investigación sobre el envejecimiento es descubrir cómo mejorar la salud humana. Y los esfuerzos de desarrollo de fármacos que han surgido de la investigación de la sirtuina todavía se ven alentadores.

El año pasado, investigadores del Instituto Nacional sobre el Envejecimiento demostraron que un compuesto de sirtuína, llamado SRT-1720, mejora la salud y la longevidad en ratones alimentados con una dieta alta en grasas. Los ratones gordos tratados vivieron más de un 40 por ciento más que los ratones gordos no tratados, aunque ambos murieron antes que sus homólogos delgados. El fármaco no pareció aumentar la esperanza de vida máxima de los animales obesos.

No creo que sea necesario convencer a la gente de que son medicamentos para la longevidad, dice Johan Auwerx , investigador de la Ecole Polytechnique Federale de Lausanne, en Suiza, que escribió un comentario que acompañaba a los artículos en Naturaleza . Controlan la duración de la salud, por lo que sigo pensando que son objetivos farmacéuticos muy interesantes. Quien quiere vivir para siempre? Quieres vivir bien.

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