Pequeños reactores nucleares Obtenga un cliente

Uno de los mayores obstáculos para la construcción de centrales nucleares es que tienden a ser extremadamente grandes y costosas. Ahora, una empresa de servicios públicos está dando pasos hacia la construcción de una planta que utiliza pequeños reactores modulares que se pueden construir de forma más rápida y económica que los convencionales. Esta semana, la Autoridad del Valle de Tennessee firmó una carta de intención con el fabricante de reactores nucleares Babcock & Wilcox para trabajar juntos para construir hasta seis pequeños reactores cerca de Clinch River, Tennessee. Si el plan sigue adelante, estas podrían ser las primeras pequeñas centrales nucleares comerciales modulares.

Pequeña bomba nuclear: Esta instalación de prueba se utilizará para demostrar una versión reducida de un nuevo diseño nuclear modular de Babcock & Wilcox. La torre probará el sistema de enfriamiento de emergencia alimentado por gravedad.

El plan llega en un momento en que muchos proyectos nucleares están estancados debido a preocupaciones de seguridad y también por razones de costo. Los reactores modulares de Babcock & Wilcox requieren menos capital que los convencionales y también tienen algunas ventajas de seguridad. La carta de intención no garantiza que las plantas se construirán, según TVA, pero comenzará a trabajar en la ingeniería necesaria para llevar a cabo el extenso proceso de permisos de la planta nuclear y las revisiones ambientales del sitio. El año pasado, TVA inició conversaciones con la Comisión Reguladora Nuclear sobre cómo proceder con la concesión de licencias para el nuevo diseño de un pequeño reactor nuclear.



En el pasado, las empresas de servicios públicos han preferido reactores nucleares muy grandes (más de 1000 megavatios) para aprovechar las economías de escala. Pero los reactores grandes tienen un largo lapso de tiempo entre el momento en que se recauda la financiación y el momento en que la planta comienza a generar ingresos, y esto crea un problema, dice Andrew Kadak, ex profesor de ingeniería nuclear en el MIT y consultor de Exponent Failure Analysis. Cuando se calcula el costo de interés, los reactores más pequeños se ven más atractivos. Los prestamistas suelen estar dispuestos a cobrar menos intereses por préstamos más pequeños, y se puede esperar que las plantas comiencen a generar ingresos más rápido. Se prevé que la construcción de las TVA demore tres años, en contraposición a los cinco o más de las plantas convencionales. Los reactores más pequeños también evitan la necesidad de costosas actualizaciones de transmisión para conectarlos a la red.

Algunas características de los reactores más pequeños pueden contrarrestar aún más la ventaja de las economías de escala de los grandes. Pueden ensamblarse en fábricas en lugar de ensamblarse a medida en el sitio. .

Babcock & Wilcox ha suministrado pequeños reactores para barcos, pero los reactores de esta escala no se han utilizado comercialmente para generar electricidad en tierra. Algunas empresas han diseñado recientemente pequeños reactores terrestres que generarían solo el 10 por ciento de la energía de uno convencional, pero podrían unirse para generar energía comparable a la producción de una planta convencional. Algunos de ellos utilizan diseños avanzados de reactores nucleares que no se han probado exhaustivamente. El reactor de B&W, sin embargo, es muy similar a los reactores de agua presurizada convencionales, el tipo predominante que se usa en los países occidentales, por lo que es probable que sea relativamente simple de permitir y construir. Una diferencia es que los reactores convencionales pueden tener múltiples recipientes a presión costosos unidos por tuberías de 75 centímetros de diámetro, pero el nuevo diseño requiere solo un recipiente a presión, lo que elimina la necesidad de tuberías tan grandes. Las tuberías grandes son una fuente de vulnerabilidad en un reactor convencional; si se rompen, el reactor puede perder refrigerante muy rápidamente, por lo que se requieren costosos sistemas de enfriamiento de respaldo.

Solo después de que las plantas estén en funcionamiento, quedará claro cuál es el costo real de la electricidad que generan. Muchos costos son fijos sin importar el tamaño del reactor; una planta pequeña aún requerirá el mismo número de guardias, por ejemplo, dice Michael Golay, profesor de ingeniería nuclear en el MIT. Tampoco está claro cuánto más simple, si es que lo hace, puede ser la estructura de contención y otros sistemas de seguridad, dice. Si fuera mi dinero, no invertiría en ellos, dice.

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