Nuevos depósitos de metales encontrados en una mina de tierras raras

Minerales Molycorp anunció la semana pasada que había encontrado importantes depósitos de minerales de elementos pesados ​​de tierras raras cerca de su mina en Mountain Pass, California, y que podría comenzar la producción en dos años.

Metal pesado: Se está construyendo una nueva instalación de separación en la mina de Molycorp en Mountain Pass, California. La compañía está gastando $ 781 millones para expandir su refinería.

Si resulta factible, el descubrimiento pondría a Molycorp a la vanguardia para romper la dependencia de Estados Unidos del suministro de China. Sin embargo, persiste la especulación sobre cuándo, o si, la empresa puede cumplir.



Probablemente pueda contar con una mano la cantidad de depósitos de tierras raras donde hay una cantidad predominante de materiales pesados, dice Jim Sims, vicepresidente de comunicaciones corporativas de Molycorp. Encontrar terbio y disprosio es un gran problema. Aumentará el suministro para la mayoría de las aplicaciones.

Los metales de las tierras raras a menudo se encuentran todos juntos, por lo general con elementos mucho más ligeros que pesados. Tanto los elementos livianos como los pesados ​​se utilizan en la fabricación de pantallas LCD, bombillas fluorescentes compactas y los potentes imanes permanentes que se utilizan en las baterías de automóviles híbridos y las turbinas eólicas. Los usos en baterías de automóviles híbridos y equipos militares requieren la adición de elementos más pesados ​​para mantener los materiales magnetizados a sus altas temperaturas de funcionamiento.

Molycorp comenzó a extraer metales ligeros de tierras raras de la mina a cielo abierto Mountain Pass en la década de 1950. Una limpieza costosa, combinada con la competencia de bajo costo de China, cerró la mina en 2002. China suministra actualmente al menos el 95 por ciento de los elementos de tierras raras del mundo y hasta el 99 por ciento de las variedades pesadas. La nación está recortando las exportaciones en medio de una creciente demanda hasta el punto en que algunos metales se están vendiendo a miles de dólares el kilogramo. Muchos mercados occidentales agradecerían la noticia de una oferta alternativa.

Otras empresas están investigando sitios potenciales en Canadá, Alaska y Australia. Molycorp es la primera empresa de este tipo en declarar que tiene una fuente viable. Sims dice que las mediciones de la ley, la matriz mineral y el tamaño del depósito de mineral parecen favorables para la extracción comercial. Pero es relativamente temprano en el proceso para hacerlo público.

Soy muy escéptico sobre el impacto real del anuncio de esta semana, dice Gareth Hatch, director cofundador de Investigación de Metales Tecnológicos , una firma que asesora a las partes interesadas de los metales de tierras raras. Se nos pide que confiemos en que sucederá, pero no funciona así.

La motivación puede relacionarse con el Departamento de Energía de EE. UU. Informe de estrategia de materiales críticos de diciembre de 2010 , que expresa preocupación por una interrupción del suministro a corto plazo. El anuncio que afirma el descubrimiento de cuatro de los metales de tierras raras críticos del informe asegura a los fabricantes que los elementos estarán disponibles para la cadena de suministro a precios razonables hasta que otros proveedores occidentales comiencen a producirlos en los próximos años. Este descubrimiento también minimiza la necesidad de que los ingenieros rediseñen los productos para que no requieran componentes problemáticos.

Molycorp parece tener fe en sus tierras raras ligeras: está gastando $ 781 millones para reacondicionar su equipo y expandir la producción potencial a 40,000 toneladas al año. Pero el Declaración 8-K presentada ante la Comisión de Bolsa y Valores de EE. UU. la semana pasada no promete lo que encontrará una vez que comience a perforar para las variedades más pesadas: Molycorp debe realizar una perforación de prueba exhaustiva para determinar la cantidad y calidad del depósito. Por consiguiente, no se puede garantizar la cantidad o calidad de dicho depósito de tierras raras o que dicho depósito se convierta en reservas probadas o probables.

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