Los neutrones se convierten en cubos dentro de las estrellas de neutrones

Dentro de los núcleos atómicos, los protones y neutrones llenan el espacio con una densidad de empaquetamiento de 0,74, lo que significa que solo el 26 por ciento del volumen del núcleo está vacío. Es un empaque bastante eficiente. Los neutrones alcanzan una densidad similar dentro de las estrellas de neutrones, donde la fuerza que mantiene unidos a los neutrones es lo único que evita que la gravedad aplaste a la estrella en un agujero negro. Hoy, Felipe Llanes-Estrada de la Universidad Técnica de Munich en Alemania y Gaspar Moreno Navarro de la Universidad Complutense de Madrid, España, dicen que los neutrones pueden hacerlo aún mejor. Estos tipos han calculado que bajo una presión intensa, los neutrones pueden cambiar de una simetría esférica a una cúbica. Y cuando eso sucede, los neutrones se empaquetan como cubos en cristales con una densidad de empaquetamiento que se acerca al 100%. Cualquiera que se pregunte dónde podría existir tal forma de materia pensaría naturalmente si el centro de las estrellas de neutrones. Pero hay un problema. Por un lado, la mayoría de las estrellas de neutrones tienen una masa aproximadamente 1,4 veces mayor que la del Sol, que es demasiado pequeña para generar las presiones necesarias para los neutrones cúbicos. Por otro lado, estrellas mucho más grandes que dos masas solares colapsan para formar agujeros negros. Eso no deja mucho margen de masa en el que se puedan formar neutrones cúbicos. Sin embargo, por suerte, el año pasado los astrónomos descubrieron en la constelación de Scorpius la estrella de neutrones más masiva jamás vista. Este objeto, llamado PSR J1614-2230, tiene una masa 1,97 veces la del Sol. Eso es tan grande como lo permite la teoría (de hecho, su mera existencia descarta varias teorías sobre el comportamiento de la masa a altas densidades). Pero PSR J1614-2230 es lo suficientemente masivo como para permitir la existencia de neutrones cúbicos. Los astrofísicos se frotarán las manos ante la perspectiva. El cambio de neutrones esféricos a cúbicos debería tener una gran influencia en el comportamiento de una estrella de neutrones. Cambiaría la densidad de la estrella, su rigidez y su velocidad de rotación, entre otras cosas. Así que los astrónomos sacarán sus paños para lentes y pulirán con furia con la esperanza de observar esta forma de materia completamente nueva en los confines de la galaxia. Árbitro: arxiv.org/abs/1108.1859 : Neutrones cúbicosesconder