Los autobuses eléctricos se ponen en marcha

La startup de autobuses eléctricos Proterra ha recaudado $ 30 millones en nuevos fondos, incluidos $ 6 millones de GM Ventures. La compañía utiliza paquetes de baterías relativamente pequeños para mantener bajos los costos, con la intención de que se recarguen con frecuencia en estaciones de carga rápida que pueden reponerlos en menos de 10 minutos.

Bus eléctrico: Los autobuses de Proterra, incluido el que se muestra aquí, están siendo utilizados en pequeñas cantidades por las agencias de tránsito.

La tecnología de ahorro de combustible es importante para las agencias de tránsito, especialmente ahora que los precios del diesel son altos y volátiles: un galón de diesel cuesta un dólar más que hace un año. El CEO de Proterra, Jeff Granato, dice que cada autobús le ahorrará a la agencia de tránsito $ 600,000 en costos de combustible durante los 12 años de vida útil del vehículo, más otros $ 70,000 a $ 95,000 en costos de mantenimiento. La electricidad para cargar los autobuses cuesta alrededor de 18 centavos por milla, en comparación con alrededor de $ 1 por milla por combustible diesel. Granato dice que estos ahorros hacen que el costo total de un autobús eléctrico sea comparable al de un autobús diésel durante la vida útil del vehículo, aunque el autobús eléctrico cuesta más por adelantado. (La empresa no dirá cuánto cuestan los autobuses, pero, aparentemente, necesitan cerca de 700.000 dólares en ahorro de combustible y mantenimiento para cubrir los gastos de los autobuses diésel).



En general, el principal problema de los vehículos eléctricos es el elevado coste de los paquetes de baterías. Las baterías son la parte más cara de los autos eléctricos, y son una razón importante por la que el Volt de GM cuesta el doble que un vehículo de gasolina de tamaño comparable y el Nissan Leaf tiene un paquete de baterías pequeño que limita el alcance del auto a alrededor de 70 millas por hora. cargo. El autobús Proterra tiene un alcance de solo 30 a 40 millas. Lograr incluso el rango modesto del Leaf agregaría aproximadamente $ 60,000 al precio de un autobús, según estimaciones de analistas sobre los costos actuales de las baterías automotrices. (Proterra tampoco dice cuánto cuestan sus baterías). Aunque su corto alcance sería inconveniente en un automóvil, es más práctico en un autobús de tránsito, que recorre una ruta predecible y puede detenerse regularmente en una estación de carga.

Proterra utiliza un tipo de química de batería, titanato de litio, que, según dice, permite que las baterías se recarguen en menos de 10 minutos cada pocas horas durante todo el día y aún así duren ocho años o más. Una carga tan frecuente y rápida dañaría otras baterías de iones de litio, haciéndolas inútiles después de unos pocos años, dice Granato. Proterra también ha desarrollado un sistema de carga automatizado. Cuando el autobús se acerca a una estación de carga, se comunica de forma inalámbrica con un brazo de carga superior, que toma el control del movimiento del autobús cuando pasa por debajo y lo detiene cuando el cargador está en su lugar. El autobús puede cargar cuando los pasajeros suben y bajan. Si el autobús recorre una ruta que no agota completamente la batería, se puede completar en solo un par de minutos, dice Granato.

La otra innovación clave de Proterra es construir sus autobuses con materiales compuestos, lo que ahorra miles de libras para compensar el peso de las baterías y hacer que los autobuses sean más eficientes.

Un sistema de carga rápida similar ha sido desarrollado por Tecnologías Automotrices Sinautec , con sede en Arlington, Virginia, y su socio chino, Shanghai Aowei Technology Development Company. Sus autobuses utilizan ultracondensadores que pueden cargarse incluso más rápido que las baterías de titanato de litio. Pero solo tienen la carga suficiente para recorrer varias cuadras de la ciudad, lo que requiere estaciones de carga en muchas paradas de autobús a lo largo de una ruta. El sistema Proterra podría permitir que los autobuses carguen solo una vez por ruta, reduciendo la cantidad de cargadores necesarios (que según dice cuestan alrededor de $ 50,000 cada uno). El fabricante de automóviles chino BYD también comercializa autobuses de carga rápida, pero su sistema requiere 30 minutos para cargarse al 50 por ciento de su capacidad.

El alto costo inicial de los autobuses eléctricos continúa limitando su atractivo, incluso para las agencias de tránsito en los Estados Unidos que pueden lograr que el gobierno federal cubra el 80 por ciento del costo de los autobuses nuevos, dice Bill Van Amburg, vicepresidente senior de CalStart. , una organización que promueve los vehículos eléctricos e híbridos de servicio pesado. Otro problema es que aún no se ha demostrado que las nuevas químicas como el titanato de litio duren en los autobuses. Finalmente, dice Van Amburg, las agencias de tránsito, que están acostumbradas a comprar autobuses que pueden recorrer cualquiera de las rutas en su sistema, probablemente necesitarían hacer algunos ajustes para acomodar los autobuses que tienen que cobrar una o más veces por ruta.

Hasta ahora, Proterra ha fabricado alrededor de 10 autobuses, y los utilizan las agencias de tránsito en estados como California y Texas. La compañía planea utilizar su nueva financiación para aumentar la capacidad de producción y reducir los costos.

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