Los astrónomos publican un nuevo mapa de la zona habitable galáctica

Los astrobiólogos han discutido durante mucho tiempo la idea de que los planetas solo pueden ser capaces de albergar vida si existe agua líquida en la superficie. Evidentemente, esto solo es posible si la temperatura del planeta es similar a la de la Tierra y esto, a su vez, implica una cierta distancia de la estrella madre.

La búsqueda de planetas en esta denominada zona habitable se ha intensificado en los últimos años con el lanzamiento de telescopios espaciales como el Kepler que está encontrando nuevos exoplanetas a un ritmo espectacular.

Pero la idea de que puede haber zonas dentro de la galaxia que son particularmente propicias para la vida es una idea mucho más nueva. El pensamiento aquí es que es mucho más probable que existan planetas capaces de albergar vida alrededor de estrellas en ciertas partes de la galaxia.



Según la convención, la zona habitable galáctica es un toro de unos 30 años luz de diámetro alrededor del centro de la galaxia. Por lo tanto, es poco probable que se formen planetas habitables cerca del centro galáctico o muy lejos de él.

Hoy, sin embargo, Michael Gowanlock de la Universidad de Hawaii en Honolulu y un par de amigos, revelan un nuevo mapa de la zona habitable galáctica en el que desafía esta convención y sugiere que la zona habitable galáctica es mucho más compleja que un simple toro.

El nuevo mapa utiliza los últimos hallazgos sobre exoplanetas para determinar la habitabilidad galáctica. En particular, los astrónomos han descubierto recientemente que es mucho más probable que se formen exoplanetas alrededor de estrellas que contienen elementos más pesados ​​que el helio o el hidrógeno, una propiedad llamada metalicidad.

Las primeras estrellas del universo temprano se formaron completamente a partir de hidrógeno y helio, pero generaron elementos más pesados ​​cuando se quedaron sin combustible y explotaron. La próxima generación de estrellas se formó a partir de los escombros de estas supernovas y, por lo tanto, tiene niveles más altos de elementos más pesados.

Son estas estrellas, las últimas, las que parecen tener más probabilidades de tener planetas y, por lo tanto, más probabilidades de tener un planeta en la zona habitable. Claramente, estas estrellas tienen más probabilidades de formarse en áreas donde hay muchas supernovas y en nuestra galaxia que está cerca del centro (a una distancia de unos 9 años luz).

Pero eso plantea un problema potencial. Una supernova devastaría un planeta en órbita alrededor de una estrella cercana, destruyendo su atmósfera y destruyendo las condiciones en las que la vida podría evolucionar.

Demasiadas supernovas reducen la probabilidad de que la vida evolucione.

La pregunta que hacen Gowanlock y sus colegas es cómo se equilibran estos procesos: la tasa de formación de planetas, el número de supernovas y el tiempo que tarda la vida compleja en evolucionar (según lo determinado por nuestro único punto de datos en la Tierra).

La respuesta que dicen es que los planetas habitables son tan comunes en el centro de la galaxia que incluso si muchos son eliminados por supernovas, todavía debería haber muchos que sobrevivan el tiempo suficiente para que evolucione la vida compleja.

Su modelo sugiere que el 2,7 por ciento de las estrellas en el interior de la galaxia deberían tener planetas habitables. Y también debería haber planetas habitables más alejados. Gowanlock y compañía dicen que alrededor del 0,25 por ciento de las estrellas en la galaxia exterior deberían tener planetas habitables.

Esa es una predicción significativamente diferente del modelo de toro estándar y significa que una fracción significativa de estrellas en toda la galaxia son potencialmente interesantes. Predecimos que ∼1.2% de todas las estrellas albergan un planeta que puede haber sido capaz de albergar vida compleja en algún momento de la historia de la Galaxia, dicen Gowanlock y compañía.

Sin embargo, hay una salvedad importante. Su modelo también predice que el 75 por ciento de estos planetas habitables estarán bloqueados por mareas alrededor de su estrella madre.

Eso podría ser un problema. Los astrobiólogos están debatiendo ferozmente la naturaleza de los planetas que proyectan la misma cara hacia su estrella. El debate ha sido impulsado por el descubrimiento de una supertierra alrededor de Gliese 581, que está lo suficientemente cerca de la estrella como para estar en la zona habitable, pero probablemente también está bloqueada por mareas.

Un lado de este planeta ardería bajo un sol abrasador mientras que el otro se congelaría. Se desconoce si las condiciones en cualquier lugar de un planeta así podrían favorecer la vida.

Si las predicciones de Gowanlock y compañía sirven de algo, en un futuro muy cercano encontraremos muchas más Tierras alienígenas y la mayoría de ellas estarán bloqueadas por mareas. Por lo tanto, es probable que la cuestión de si esos planetas pueden albergar vida se convierta en el foco de mucha más atención.

Ref: arxiv.org/abs/1107.1286 : Un modelo de habitabilidad dentro de la Vía Láctea

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