Los astrónomos predicen que Plutón tiene un anillo

Hasta hace poco, el único anillo del Sistema Solar era el de Saturno. Pero en las décadas de 1960 y 1970, los astrónomos descubrieron anillos alrededor de Urano y Neptuno. Mientras tanto, la nave espacial Voyager 1 envió imágenes del anillo de Júpiter.

Sin duda, estos anillos son mucho menos impresionantes que los de Saturno, pero las implicaciones son claras: los anillos parecen mucho más comunes de lo que alguna vez pensaron los astrónomos. Quizás incluso sean la norma.

Y eso plantea una pregunta interesante: ¿podría Plutón tener un anillo?



La evidencia observacional es que Plutón no tiene un anillo. Las mejores imágenes son del telescopio espacial Hubble y no muestran nada.

Pero hoy, Pryscilla Maria Pires dos Santos y sus amigos de la UNESP-Universidad Estatal de São Paulo en Brasil dicen que Plutón debería tener un anillo después de todo, pero uno que es demasiado débil para que el Hubble lo detecte.

Su conclusión proviene de modelar la forma en que los impactos de los micrometeoritos en los satélites de Plutón, Nix e Hydra, deberían enviar polvo a la órbita alrededor del planeta enano.

Este polvo inevitablemente entra en espiral hacia Plutón y sus satélites debido a su interacción con el viento solar. De esta forma, el polvo se elimina de la órbita.

Pero eso no significa que no pueda formar un anillo. La pregunta importante es si el polvo se puede reemplazar tan rápido como se elimina.

Pires dos Santos y sus colegas calculan que el polvo inicialmente forma un anillo de unos 16.000 km de ancho, que abarca las órbitas de Nix e Hydra. Sin embargo, el viento solar elimina aproximadamente el 50 por ciento del polvo en un año.

Sin embargo, eso todavía deja lo suficiente para formar un anillo, aunque sea extremadamente débil. Un anillo tenue ... se puede mantener mediante las partículas de polvo liberadas de las superficies de Nix e Hydra, dicen Pires dos Santos y compañía.

Calculan que su transparencia (o profundidad óptica) tiene un valor de 10 ^ -11. En comparación, el anillo principal de Urano tiene una transparencia de entre 0,5 y 2,5.

El Hubble debería poder ver un anillo alrededor de Plutón con una transparencia de aproximadamente 10 ^ -5, por lo que no es de extrañar que no haya visto el anillo que predice el equipo brasileño. No hay forma de ver un anillo así directamente desde la Tierra.

Afortunadamente, hay una forma de resolver el asunto.

La nave espacial New Horizons se encuentra actualmente en camino a Plutón, equipada no con una cámara capaz de ver el anillo, sino con un contador de polvo que debería hacer el truco. Si esta sonda se encuentra en la más ligera de las nubes de polvo cuando llegue el 14 de julio de 2015, finalmente lo sabremos con certeza.

Ref: arxiv.org/abs/1108.0712 : Pequeñas partículas en el medio ambiente de Plutón: Efectos de la presión de la radiación solar

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