Los astrónomos definen una nueva clase de planeta: la súper-Tierra

En nuestro Sistema Solar, los planetas se dividen en dos tipos. Primero, están los planetas rocosos como la Tierra, Marte y Venus, que son similares en tamaño y soportan atmósferas gaseosas. Luego están los gigantes gaseosos, como Júpiter, Saturno y Urano. Estas enormes bolas de soplo son dos o más órdenes de magnitud más grandes que sus primos rocosos.

Quizás lo más extraño de todo es que no hay planetas en el medio; nada que se sienta en el límite entre el pececillo rocoso y el gigante gaseoso.

Esta clara distinción ha impulsado gran parte del pensamiento de los astrónomos sobre la formación de planetas. Uno de los principales desafíos a los que se han enfrentado es elaborar una teoría que explique la formación de dos tipos de planetas completamente diferentes, pero sin híbridos que compartan las características de ambos.



Ese pensamiento tendrá que cambiar. Ahora parece que nuestro propio Sistema Solar nos ha engañado. Cuando los astrónomos miran hacia otra parte, esta división planetaria de dos niveles desaparece.

Los astrofísicos han visto ahora más de 500 planetas orbitando otras estrellas y todos estos sistemas parecen completamente diferentes a nuestro Sistema Solar. Han visto una clase de planetas completamente nueva, como los Super-Júpiter, que son muchas veces más grandes que nuestro planeta más grande con órbitas más cercanas que Mercurio.

Pero el que nos interesa aquí tiene una masa que abarca el rango desde la Tierra hasta Urano, exactamente el rango que falta en nuestro Sistema Solar.

Los astrónomos están llamando a estos nuevos tipos de planetas Super-Tierras, y hasta ahora han encontrado más de 30 de ellos.

Hoy, Nader Haghighipour, de la Universidad de Hawaii en Honolulu, revisa lo que sabemos sobre las super-Tierras y muestra que están cambiando la forma en que los astrónomos piensan sobre la formación de planetas. Su mera existencia, por ejemplo, debería permitir a los astrofísicos rechazar una gran parte de las teorías actuales sobre la formación de planetas.

Por supuesto, la pregunta sobre las Super-Tierras que genera más interés es si pueden albergar vida. Con ese fin, Haghighipour analiza la posibilidad de que estos planetas puedan ser rocosos con atmósferas relativamente delgadas, que tengan núcleos dinámicos que generen un campo magnético y que puedan soportar la tectónica de placas. Sobre todo, está la cuestión de si pueden soportar agua líquida.

Es una lectura fascinante. Pero cuando toda esta nueva información haya sido absorbida por la comunidad, los astrónomos aún se quedarán con un rompecabezas importante. Es por eso que nuestro Sistema Solar es tan diferente de todos los demás que podemos ver, por qué tiene esta marcada distinción en el tipo de planeta y qué relevancia tiene esto para la cuestión de la habitabilidad.

Este es un misterio en el que los astrónomos apenas se están metiendo los dientes.

Ref: http: // arxiv.org/abs/1108.0031 : Super-Tierras: una nueva clase de cuerpos planetarios

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