La ubicación importa en la fabricación

La migración de la industria manufacturera de Estados Unidos a Asia podría estar teniendo un impacto significativo en la comercialización de tecnologías avanzadas. Específicamente, hay evidencia de que el cambio en la fabricación está restringiendo el desarrollo de tecnologías emergentes en áreas como la optoelectrónica y los materiales avanzados para la industria automotriz.

Diferencias nacionales: En su análisis de la fabricación de componentes optoelectrónicos y de automoción, la profesora de la Universidad Carnegie Mellon, Erica Fuchs, muestra que el destino de las tecnologías emergentes puede vincularse a la elección del lugar de fabricación.

En estudios con colegas del MIT, Erica Fuchs, profesora asistente de ingeniería y políticas públicas en la Universidad Carnegie Mellon en Pittsburgh, muestra que la reubicación de la fabricación de componentes de Estados Unidos al este de Asia en optoelectrónica y a China en piezas de carrocería compuestas para automóviles. cambió la economía de producir las tecnologías. El resultado en ambos casos es que las tecnologías emergentes desarrolladas en los Estados Unidos no eran económicamente viables de producir en los países asiáticos debido a las diferencias en las prácticas de fabricación. Y Fuchs sospecha que se están produciendo efectos similares de manera más general a medida que la producción se traslada al mundo en desarrollo. La ubicación es importante para determinar qué productos serán económicamente viables, qué productos los países serán más competitivos en la producción y qué productos los países y empresas a nivel mundial tienen más probabilidades de desarrollar, dice.



Los hallazgos se suman a la creciente conciencia de que la fabricación desempeña un papel fundamental en el impulso de la innovación. Los profesores de Harvard Business School, David Pisano y Willy Shih, argumentan, por ejemplo, que la capacidad de innovación a menudo desaparece si un país pierde su sector manufacturero, porque el conocimiento y las habilidades necesarios para desarrollar nuevas tecnologías a menudo están estrechamente vinculados a las habilidades y la experiencia asociadas con la fabricación ( ver La innovación depende de un sector manufacturero robusto). Fuchs se basa en esta idea al demostrar que las diferencias regionales de fabricación pueden hacer que las tecnologías más avanzadas queden en el camino. Las ubicaciones de fabricación pueden afectar la evolución de la tecnología a nivel mundial, dice.

En el centro del argumento de Fuchs está el reconocimiento de que existen diferencias significativas en las prácticas de fabricación en diferentes países y regiones, y que esas diferencias determinan qué tecnologías son económicamente viables de producir. Si bien el costo laboral es la diferencia más obvia entre países, dice Fuchs, no es necesariamente la más importante. El tiempo de inactividad de fabricación, los rendimientos y los costos de materiales y la calidad se encuentran entre los factores que influyen en la ubicación. A los ingenieros se les enseña rutinariamente en las clases de introducción al diseño a tener en cuenta todas estas diferentes variables al considerar la tecnología más competitiva, dice ella. Sin embargo, las empresas y los formuladores de políticas a menudo descuidan el impacto potencial de la ubicación de fabricación en la competitividad de la tecnología al elegir las ubicaciones de fabricación.

En el caso de la optoelectrónica, Fuchs y sus colegas examinaron cómo la economía de fabricación afectó la comercialización de nuevos circuitos integrados en los que varios componentes fotónicos, como láseres y moduladores, están comprimidos en un solo chip. Fuchs descubrió que en los Estados Unidos, la tecnología más nueva sería más barata de producir que los diseños optoelectrónicos más antiguos, en los que el láser y otros dispositivos fotónicos se construyen como componentes discretos. Pero en el este de Asia ocurre lo contrario; su análisis mostró que debido a las prácticas de fabricación locales, el diseño anterior era más barato de fabricar. Como resultado, dice Fuchs, el trabajo en el desarrollo de la nueva tecnología fue abandonado en gran medida por las empresas que trasladaron su fabricación fuera de Estados Unidos.

Fuchs extrajo lecciones similares de un estudio de caso sobre la industria automotriz, donde los autos fabricados con cuerpos compuestos de polímero son mucho más livianos y, por lo tanto, consumen menos gasolina que los autos con cuerpos de acero convencionales. La producción de los nuevos cuerpos compuestos podría ser competitiva con la tecnología predominante cuando la fabricación se realizó en los Estados Unidos. Pero en China, la tecnología más nueva es más cara de fabricar que la actual. Su análisis muestra, por ejemplo, que el ensamblaje representa más del costo en las carrocerías de acero que las carrocerías compuestas, y el ensamblaje es más barato en China que en los Estados Unidos. En las piezas compuestas de automóviles, dominan los costos de los materiales, y China perdió sus ventajas.

Por supuesto, los consumidores de diferentes países tienden a preferir diferentes tipos de automóviles, y esas preferencias también pueden ayudar a determinar qué tecnología es más atractiva económicamente para los fabricantes locales. Pero sorprendentemente, dice Fuchs, descubrió que las variables de fabricación eran mucho más importantes que las preferencias de los consumidores a la hora de determinar la viabilidad económica de las tecnologías automotrices.

¿Qué sucede con las tecnologías emergentes cuando los fabricantes las abandonan? ¿A dónde van los ingenieros que trabajaron en las nuevas tecnologías? ¿Pueden surgir nuevas empresas en los países desarrollados para explotar las nuevas tecnologías? Fuchs está comenzando a considerar esas preguntas. Gran parte de la responsabilidad de comercializar las tecnologías emergentes recaerá en las pequeñas empresas, respaldadas por capital de riesgo y financiación gubernamental. Pero no está claro si esas empresas pueden competir a corto plazo con empresas multinacionales más grandes que buscan tecnologías más antiguas que actualmente son más rentables. ¿Nuestro ecosistema de innovación tiene una forma de impulsar la nueva tecnología de todos modos, para que los inventores se trasladen a nuevos lugares y adopten las tecnologías, o para que otras empresas adopten las nuevas tecnologías? ella pregunta.

Pero Fuchs también dice que su investigación sugiere que hay muchas oportunidades para las empresas que aprenden a aprovechar las diferencias regionales y nacionales para combinar tecnologías con ubicaciones de fabricación. En este mundo globalizado, tenemos que comprender las diferencias nacionales y lo que significan para la viabilidad económica de las tecnologías emergentes, dice. Y tenemos que aprender a integrar [estas diferencias nacionales] en el desarrollo de nuevas tecnologías, no solo desde el lado del mercado sino también desde el lado de la producción.

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