La NASA prueba un hábitat versátil para misiones a largo plazo

A pesar de los recientes recortes a su programa espacial tripulado, la NASA continúa investigando formas en que los astronautas podrían vivir de manera segura en el espacio durante misiones prolongadas. La agencia completó recientemente las pruebas de un prototipo de unidad de habitación de astronautas en el paisaje accidentado, árido y casi marciano del desierto de Arizona. El hábitat podría probarse en el espacio dentro de una década, y algún día podría servir como un hogar lejos del hogar para los astronautas en la Luna o Marte.

Las pruebas, completadas el mes pasado, incluyeron el envío de tripulaciones para pernoctaciones y la ejecución de simulaciones de trabajo que se realizarían en un solo día.



La unidad de vivienda prototipo actual tiene una carcasa cilíndrica dura, contiene cuatro habitaciones, dos adiciones exteriores para mitigar el polvo y la higiene, y un componente inflable que agrega un segundo nivel para dormir y relajarse.

El diseño del loft inflable fue parte de un concurso universitario llamado XHab . Los investigadores explican que un diseño final podría estar completamente inflado o podría tener una pequeña carcasa dura dentro de un exterior inflado. Los caparazones duros, aunque más pesados ​​de transportar, bloquean mejor la radiación peligrosa del espacio.

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  • Un hogar en el espacio profundo para astronautas

Los hábitats espaciales inflables han sido una idea popular desde la década de 1970, pero el nuevo proyecto es el más avanzado hasta la fecha. Las unidades hinchables son una opción típica porque ofrecen mucho volumen por el peso de los materiales, por lo que el costo de llevar la vivienda al espacio es menor.

El equipo también probó un robot prototipo que podría explorar la superficie de Marte y ser controlado por un astronauta desde el interior de la habitación.

Cambia las cosas si está ejecutando ese robot muy cerca, en lugar de intentar operarlo desde la Tierra con una demora de 50 segundos, dice Kriss Kennedy, gerente de proyectos de la Proyecto Unidad Demostrativa Hábitat. Los resultados se presentaron esta semana en la conferencia Space 2011 del Instituto Americano de Aeronáutica y Astronáutica (AIAA) en Long Beach, California.

El sistema de habitación utiliza sensores integrados para reducir la necesidad de controles por parte de la tripulación y el control de tierra. Estamos incorporando más tecnologías para que la tripulación no tenga que reparar la unidad si hubiera algún problema. Dentro de la unidad, la electrónica se puede controlar mediante iPads y iPhones, lo que permite a la tripulación ajustar las luces y la temperatura.

Las misiones en el espacio profundo son intrínsecamente riesgosas. La radiación de los rayos cósmicos galácticos, que pueden causar cáncer, y de las erupciones solares, que pueden causar una muerte rápida, es un problema grave para la habitación espacial a largo plazo. Las bolsas de carga, que se usan para transportar cargas al espacio, podrían usarse para convertir la orina en agua a través de una técnica de purificación llamada ósmosis frontal y luego ayudar a llenar las paredes con agua para proteger a la tripulación que está adentro.

La unidad podría adaptarse para misiones a la luna, Marte, un asteroide o simplemente como un hábitat de vuelo libre en el espacio. Las diferentes misiones requieren diferentes tamaños de habitación, dice Tracy Gill, quien trabaja dentro de la División de Utilización de la Estación Espacial en el Centro Espacial Kennedy de la NASA, debido a los diferentes elementos necesarios a bordo. Dentro de 10 años, el equipo planea tener una unidad de demostración volando en el espacio o adjunta a la Estación Espacial Internacional.

Los hábitats de vuelo deben ser fáciles de reparar, dice Jeffrey Hoffman , ex astronauta y profesor de aeronáutica y astronáutica en el MIT. A diferencia de la Estación Espacial Internacional, no será posible enviar piezas de repuesto, por lo que los materiales locales serán clave, dice.

Daniel Lester , un astrónomo de la Universidad de Texas en Austin, dice que una vivienda como la que está probando la NASA podría ser un lugar útil para albergar a una tripulación que preste servicio a los telescopios espaciales o que monte naves espaciales para viajar a lugares más lejanos como Marte.

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