La demanda de alta tecnología provoca el regreso de las minas de cobalto

En un cable diplomático publicado por WikiLeaks el año pasado, se mencionó una mina de cobalto en la República Democrática del Congo. El documento reveló que el Departamento de Seguridad Nacional de EE. UU. Consideró esta mina tan vital que su incapacitación o destrucción ... tendría un impacto debilitante en la seguridad de EE. UU. O la economía nacional. Eso se debe a que Estados Unidos es el mayor consumidor mundial de cobalto, pero no extrae nada de él.

Empiece a excavar: La construcción comenzó este año en el Idaho Cobalt Project en Salmon, Idaho, donde se extraerá cobalto en los EE. UU. Por primera vez en tres décadas.

Ahora eso está listo para cambiar. La primera mina en los EE. UU. Dedicada a la producción de cobalto se abrirá en Idaho el próximo año, lo que refleja la creciente importancia del metal en las tecnologías de transporte, comunicaciones y energía. El cobalto se utiliza en baterías recargables para dispositivos inalámbricos y vehículos híbridos, y en catalizadores para refinar gasolina. La mitad de los 440 millones de dólares en cobalto consumidos en los EE. UU. El año pasado se destinaron a metales de superaleación resistentes al calor y a la alta presión para compresores de motores de aviones, cámaras de combustión y turbinas.



Estados Unidos ha dependido en gran medida de las importaciones de cobalto refinado de China, el principal productor mundial, y de Noruega, Rusia y Canadá. (Aproximadamente una quinta parte de las 10,000 toneladas de cobalto consumidas en los EE. UU. En 2010 provino del reciclaje de chatarra y catalizadores usados). China, además de su suministro interno, procesa cobalto de minas en la República Democrática del Congo, que suministró la mitad de la producción. 88.000 toneladas métricas de cobalto extraídas en el mundo el año pasado. (Zambia proporcionó un 13 por ciento adicional, con otro 7 por ciento proveniente de Rusia y China cada uno).

Sin embargo, esta diversidad geográfica oculta el hecho de que gran parte del suministro mundial, posiblemente un tercio, está controlado por una sola empresa, Glencore, con sede en Suiza, y sus subsidiarias. Es posible que estemos cambiando nuestra dependencia del petróleo extranjero a una dependencia de materiales críticos extranjeros, dice Matthew Stepp, analista de políticas de energía limpia de la Information Technology and Innovation Foundation en Washington, D.C.

Las minas estadounidenses no han producido cobalto en más de tres décadas. Incluso entonces, se extraía como un subproducto de la extracción de mineral de cobre y níquel, que sigue siendo la forma en que se produce la mayor parte del cobalto en todo el mundo en la actualidad. Pero el cobalto será el recurso principal extraído en el Idaho Cobalt Project cerca de Salmon, Idaho. Se espera que la mina, que está siendo construida por la compañía canadiense de minerales Formation Metals, produzca 1.500 toneladas de cobalto de grado de superaleación cada año durante al menos los próximos 10 años. Eso representa alrededor del 3 por ciento de la oferta mundial actual.

No muy lejos del Idaho Cobalt Project se encuentra la inactiva Blackbird Mine, que cuenta otra historia sobre el cobalto: el historial de negligencia minera en el oeste de Estados Unidos. El Sitio de Blackbird tiene 3.8 millones de toneladas de roca estéril, un tajo abierto de 10.5 acres y dos millones de toneladas de relaves que liberaron tierra y sedimentos contaminados en los arroyos cercanos antes de que se cerrara a principios de la década de 1980.

Formación dice que está tomando medidas para proteger el medio ambiente que rodea su mina. Se tratarán sus aguas residuales y se cubrirán los relaves de la mina para evitar que el agua de lluvia lave metales pesados ​​en el suelo y los arroyos. La compañía dice que medirá los niveles de cobalto en el agua superficial y tratará cualquier contaminación de la misma. Y cuando se recupere la mina, la mitad de los relaves volverán al pozo y serán neutralizados, dice Formation. La compañía ganó el apoyo de la Liga de Conservación de Idaho por el diseño de su mina, sus cajas de seguridad y sus donaciones (más de $ 150,000 en 2010) a proyectos para mejorar y proteger la cuenca del río Salmon.

Se están considerando otras operaciones de extracción de cobalto desde Michigan hasta Minnesota y Baja California. Baja Mining Corporation, por ejemplo, obtuvo fondos en noviembre pasado para su proyecto Boleo en Baja, donde espera producir alrededor de 1.700 toneladas de cobalto cada año. El treinta por ciento de esa mina es propiedad de un consorcio coreano; Corea del Sur es uno de los principales exportadores de baterías recargables a EE. UU.

Ya están en marcha nuevos proyectos de minería en Canadá y Australia Occidental, y hay aplicaciones para minar bajo el fondo del océano, donde podrían existir otros mil millones de toneladas de cobalto. Con un estimado de 15 millones de toneladas de recursos de cobalto identificados en el mundo, el suministro no es una preocupación y se espera que los precios se mantengan relativamente bajos por ahora. En los próximos años, se pronostica que los aumentos globales en la oferta de los productores existentes y los nuevos proyectos superarán los aumentos en el consumo, según el Servicio Geológico de EE. UU.

Pero tales proyecciones podrían cambiar a medida que aumente la demanda de cobalto, especialmente en las baterías de iones de litio, que requieren 10 veces más cobalto que litio. Y tales proyecciones no siempre son aplicables porque los diferentes grados de cobalto refinado varían en su disponibilidad. El cobalto de alta pureza utilizado en superaleaciones y prótesis, por ejemplo, es más difícil de obtener, según Robert Baylis, gerente de minerales industriales de la consultora Roskill. El cobalto refinado de China a menudo no cumple con los estándares de calidad necesarios para estas aplicaciones, que es una de las razones por las que Formation tiene el incentivo financiero para producir cobalto de alta pureza para fines domésticos.

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