La causa de los disturbios y el precio de la comida

¿Qué causa los disturbios? Esa no es una pregunta que esperaría tener una respuesta simple.

Pero hoy, Marco Lagi y sus amigos del Instituto de Sistemas Complejos de Nueva Inglaterra en Cambridge, dicen que han encontrado un factor único que parece desencadenar disturbios en todo el mundo.

Este único factor es el precio de los alimentos. Lagi y compañía dicen que cuando se eleva por encima de cierto umbral, el malestar social se extiende por todo el planeta.



La evidencia proviene de dos fuentes. El primero son datos recopilados por las Naciones Unidas que grafican el precio de los alimentos en función del tiempo, el llamado índice de precios de los alimentos de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación. La segunda es la fecha de los disturbios en todo el mundo, cualquiera que sea su causa. Ambas fuentes están representadas en el mismo gráfico anterior.

Esto parece mostrar claramente que cuando el índice de precios de los alimentos supera un cierto umbral, el resultado es un problema en todo el mundo.

Esto no es ciencia espacial. Es lógico que la gente se desespere cuando no se puede conseguir comida. A menudo se dice que cualquier sociedad está a tres metros de la anarquía.

Pero lo interesante de este análisis es que Lagi y sus colegas dicen que los altos precios de los alimentos no necesariamente desencadenan disturbios en sí mismos, simplemente crean las condiciones en las que el malestar social puede florecer. Estas observaciones son consistentes con la hipótesis de que los altos precios mundiales de los alimentos son una condición que precipita el malestar social, dicen Lagi y compañía.

En otras palabras, los altos precios de los alimentos conducen a una especie de punto de inflexión en el que casi cualquier cosa puede desencadenar un motín, como una cerilla encendida en un bosque seco.

El 13 de diciembre del año pasado, el grupo escribió al gobierno de EE. UU. Señalando que los precios mundiales de los alimentos estaban a punto de cruzar el umbral que habían identificado. Cuatro días después, Mohamed Bouazizi se prendió fuego en Túnez en protesta por las políticas gubernamentales, hecho que desencadenó una ola de malestar social que continúa extendiéndose por todo Oriente Medio en la actualidad.

Eso lleva a un pensamiento obvio. Si los altos precios de los alimentos condicionan el malestar social del mundo, la reducción de los precios debería estabilizar el planeta.

Pero, ¿qué se puede hacer para revertir los aumentos? Lagi y compañía dicen que dos factores principales han impulsado el aumento del índice de precios de los alimentos. El primero son los comerciantes que especulan con el precio de los alimentos, un problema que se ha visto exacerbado en los últimos años por la desregulación de los mercados de productos básicos y la eliminación de los límites comerciales para compradores y vendedores.

El segundo es la conversión del maíz en etanol, una práctica directamente fomentada por los subsidios.

Ambos son factores que el mundo occidental y Estados Unidos en particular podrían cambiar.

En la actualidad, el índice de precios de los alimentos se mantiene por encima del umbral, pero la tendencia a largo plazo sigue por debajo. Pero está aumentando. Lagi y compañía dicen que si la tendencia continúa, es probable que el índice cruce el umbral en agosto de 2013.

Si su modelo tiene el poder predictivo que sugieren, cuando eso suceda, el mundo se convertirá en un polvorín esperando una coincidencia.

Ref: arxiv.org/abs/1108.2455 : La crisis alimentaria y la inestabilidad política en el norte de África y Oriente Medio

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