Facebook enormemente sobrevalorado, dicen economistas

Poner un valor en una empresa siempre es un asunto complicado. La historia está llena de ejemplos de valoraciones desastrosas que son difíciles de acreditar en retrospectiva. La burbuja de las puntocom de finales de los 90 es uno de los ejemplos más conocidos.

Y, sin embargo, las valoraciones locas continúan a buen ritmo. Una burbuja actual involucra a empresas de redes sociales como LinkedIn, Twitter, Groupon y, por supuesto, Facebook. En julio, este último anunció que tenía 750 millones de usuarios, una cifra astronómica que sólo se ve eclipsada por la valoración de la empresa, que se sitúa entre los 65.000 millones de dólares y los 100.000 millones de dólares.

Según esa medida, los usuarios actuales y futuros de la empresa tendrán que generar una cantidad notable de ingresos para la empresa, cifras que apestan a la economía de auge y caída de la era de las puntocom.



Entonces, ¿cuánto vale realmente Facebook? Hoy, Peter Cauwels y Didier Sornette, economistas del Instituto Federal Suizo de Tecnología en Zurich, inyectan un poco de cordura en el debate. Argumentan que en realidad es más fácil valorar las empresas de redes sociales que otras empresas porque sus ingresos se basan obviamente en una métrica simple y única: el número de usuarios.

Todo lo que se requiere es un modelo razonable de crecimiento de usuarios y una buena comprensión de las ganancias que cada usuario puede generar.

Para Facebook, el crecimiento de usuarios es bastante sencillo. Cauwels y Sornette sostienen que aunque el crecimiento de Facebook ha sido exponencial en el pasado, esto no puede continuar aunque solo sea por el número finito de personas en el planeta. En cambio, el número de usuarios de Facebook eventualmente se estabilizará, siguiendo una curva clásica en forma de S.

De hecho, dicen que el crecimiento de Facebook ya ha cambiado. En 2010, dicen que cambió de exponencial a forma de S.

La única pregunta ahora es qué tan alto llegará. Cauwels y Sornette ofrecen tres escenarios en los que Facebook finalmente se estabiliza en un caso base de 840 millones, un caso de alto crecimiento de 1.100 millones o un caso de crecimiento extremo que alcanza los 1.800 millones de usuarios en unos pocos años. (El gráfico anterior muestra que el crecimiento de Facebook probablemente se ubicará en algún lugar entre los escenarios de crecimiento base y alto).

Cauwels y Sornette luego calculan un valor para la empresa en función de la posibilidad de que cada usuario genere un beneficio de $ 1 por año, el promedio aproximado de los últimos cinco años.

Esto da un valor en el caso base de $ 15 mil millones, en el caso de alto crecimiento de $ 20 mil millones y en el caso de crecimiento extremo de $ 33 mil millones. Todos estos números son significativamente menores que los que se publican en la prensa.

Vale la pena señalar algunas de las suposiciones detrás de este cálculo. Supone generosamente que las tasas de interés reales son esencialmente del 0% durante los próximos 50 años, que los márgenes de beneficio de Facebook siguen siendo tan altos en el futuro como lo son ahora y que sus ingresos por usuario se mantienen constantes en el futuro.

Este último es particularmente generoso. Cauwels y Sornette han calculado los ingresos medios por usuario durante los últimos cinco años. Pero la verdad es que los ingresos de Facebook por usuario parecen reducirse a la mitad cada 3,5 años, una caída que se enmascara por completo tomando un promedio.

Por lo tanto, estas valoraciones se encuentran en el extremo superior de lo que podrían llamarse cálculos razonables.

Implican que si se quieren alcanzar las valoraciones actuales, Facebook de alguna manera tendrá que mejorar su beneficio por usuario entre 1,5 y 6 veces.

Obviamente, es una tarea difícil.

Sin embargo, Facebook podría argumentar lo contrario. Podría decir que su valor real solo se hará evidente a medida que crezca y sus cerebros se vuelvan mejores a la hora de explotar técnicas de minería de datos cada vez más inteligentes para proporcionar valor a los anunciantes y comerciantes. Cuando esto suceda, las valoraciones actuales parecerán ridículamente pequeñas.

Quizás. Sin embargo, es más probable que el valor de Facebook y otras empresas de redes sociales esté siendo impulsado por el tipo de pensamiento grupal que ha caracterizado a tantas burbujas en el pasado. En estos, a un comerciante no le importa lo que realmente valga Facebook siempre que crea que algún otro idiota pagará más.

Ese tipo de pensamiento siempre funciona hasta que se acaba el número de idiotas, como los usuarios de Facebook.

Aquí también hay una imagen más amplia. Sornette es directora del Observatorio de Crisis Financiera del Instituto Federal de Tecnología de Suiza. Su trabajo consiste en estudiar burbujas y choques. Hemos visto algunos de sus trabajos aquí, aquí y aquí.

¿Por qué está interesado en el valor de Facebook? Su motivo aquí parece ser el siguiente: evitar otro auge y caída en el mercado de valores en un momento en que el mundo menos puede permitírselo. Una meta digna, aunque inútil.

Ref: arxiv.org/abs/1110.1319 : Quién paga los precios: Valoración de Facebook y diagnóstico de una burbuja basada en dinámicas demográficas no lineales

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