Explotación del carbón de China mientras aún se encuentra bajo tierra

China está impulsando una nueva estrategia para expandir el acceso a la energía del carbón que también podría reducir su impacto ambiental: convertir el carbón en gases de combustión limpia en el suelo.

Pasar a la clandestinidad: El carbón encendido a 1400 metros bajo tierra proporciona una mezcla de combustión limpia de monóxido de carbono, metano e hidrógeno en un sitio de demostración en Alberta.

En una cumbre entre el Reino Unido y China en Beijing a fines del mes pasado que incluyó al primer ministro británico David Cameron y al primer ministro chino Wen Jiabao, se lanzó una asociación comercial de 1.500 millones de dólares para gasificar seis millones de toneladas de carbón enterrado por año y generar 1.000 megavatios de energía.



El proyecto en el campo de carbón Yi He de Mongolia Interior está siendo impulsado por la propiedad estatal Grupo de Protección Ambiental y Conservación de Energía de China y con sede en el Reino Unido Seamwell International , un desarrollador recientemente formado de tecnología de gasificación de carbón subterránea (UCG). Es el más destacado de varios de estos proyectos propuestos en China. Más de una docena de proyectos similares a gran escala están en desarrollo en otros países, incluidos Estados Unidos, Canadá, Australia y Hungría.

UCG se promueve como un método relativamente limpio de explotar las vetas de carbón que son demasiado profundas o delgadas para ser explotadas económicamente utilizando la minería convencional. Tales vetas en Mongolia Interior contienen un estimado de 280 mil millones de toneladas, según Seamwell. Eso es más del doble del tonelaje de carbón recuperable en China reconocido por el Consejo Mundial de Energía con sede en Londres. UCG también puede generar electricidad a partir del carbón con menos contaminación del aire, emisiones de gases de efecto invernadero y consumo de agua que las centrales eléctricas de carbón existentes.

Lo que queda por probar, sin embargo, es si UCG puede operar a gran escala sin contaminar las aguas subterráneas. La semana pasada, los reguladores australianos presentaron cargos contra el desarrollador de UCG con sede en Melbourne. Energía de puma por supuestamente contaminar las aguas subterráneas, y hay indicios de que esta es una preocupación creciente para los reguladores chinos.

La química de la generación de energía basada en UCG es similar a la de las plantas de gasificación, como la GreenGen de 250 megavatios que se espera que comience a fines de este año en Tianjin, China, en la que el calor y la presión convierten el carbón en una mezcla combustible de carbono. monóxido e hidrógeno conocidos como gas de síntesis. UCG explota la tecnología de perforación para diseñar la propia veta de carbón en un reactor de gasificación subterráneo. Los pozos perforados en la veta de carbón suministran aire u oxígeno, y a veces vapor, para quemar parte del carbón y generar calor y presión para gasificar más carbón, y luego entregar el gas de síntesis resultante a la superficie.

El proyecto piloto más grande de China sugiere que UCG será económicamente competitivo, según datos presentados esta primavera por el gigante energético con sede en Beijing ENN . Feng Chen, ingeniero jefe de ENN para UCG, informó sobre 26 meses de gasificación en una operación UCG de CAN $ 1 mil millones ($ 155 millones) en Ulanchap, Mongolia Interior, que genera cinco megavatios de energía. Proyectó que UCG puede suministrar energía un 27 por ciento más barata que las plantas como GreenGen que gasifican el carbón por encima del suelo.

Sevket Durucan, profesor de ingeniería minera y ambiental en el Imperial College de Londres y asesor técnico de Seamwell, dice que los datos de perforación existentes sugieren que la capa de carbón de aproximadamente 400 metros de profundidad que el grupo chino-británico está apuntando podría respaldar un importante proyecto de UCG. Allí hay un depósito bastante grande. Sobre el papel se ve bien, dice Durucan. Él dice que este mes comenzarán perforaciones adicionales en Mongolia Interior para confirmar la promesa del sitio, así como las credenciales ambientales del proyecto.

Duru can dice que, en promedio, la huella de carbono de la generación de energía basada en UCG debería ser un 20 por ciento más baja que la generación de energía a través de las centrales eléctricas de carbón pulverizado que predominan en China, gracias en gran parte a que se evitan las emisiones de metano de la minería del carbón. Podría reducir las emisiones de carbono a la mitad si se agregan equipos para capturar y almacenar los gases de escape de dióxido de carbono de la planta, una opción que, según Durucan, está bajo consideración para el proyecto entre el Reino Unido y China.

Las investigaciones de este verano proporcionarán datos más específicos sobre los probables beneficios de los gases de efecto invernadero del proyecto. También evaluará el riesgo que representan las aguas subterráneas. La quema y gasificación del carbón bajo tierra produce subproductos cancerígenos como el benceno. Durucan dice que la contaminación del agua subterránea es una preocupación que se debe considerar, pero que se puede manejar mediante la forma en que se controlan el proceso de gasificación y las presiones.

Otros tienen una evaluación mixta del impacto potencial de UCG en los suministros de agua. Doug Shaigec, presidente del desarrollador UCG con sede en Calgary Synfuels de Swan Hills , dice que el proyecto entre el Reino Unido y China podría beneficiar a las regiones áridas de carbón de China si explota formaciones de agua salina no potable para suministrar el agua consumida por el proceso de gasificación, algo que Swan Hills planea hacer a 1.400 metros de profundidad, 1.500 millones de dólares canadienses ($ 1.6- billones) Proyecto UCG en Alberta. Sin embargo, dice, la proximidad a los acuíferos podría ser un factor decisivo para las propuestas de UCG menos profundas. No creemos que sea apropiado practicar UCG en acuíferos de agua dulce, dice Shaigec.

Las preocupaciones sobre el agua subterránea parecen haber acabado con el proyecto piloto UCG de Cougar Energy en Queensland, que la autoridad ambiental del estado cerró el verano pasado después de que el pozo de producción de gas del proyecto se rompió y Cougar informó niveles traza de benceno y tolueno en el agua subterránea. Cougar ha impugnado el cierre y emitió un comunicado esta semana afirmando que no ha habido preocupaciones con la calidad del agua en los pozos de agua locales.

Pero algunas fuentes de la industria respaldan la decisión del regulador. Queensland está haciendo su trabajo como debe hacerlo. No fue una reacción instintiva, dice Julie Lauder, directora ejecutiva de Asociación UCG , una asociación industrial con sede en Surrey, Reino Unido.

Incluso en China, que tiene un sistema menos desarrollado de control ambiental, los proyectos menos profundos pueden enfrentar un escrutinio. Cougar Energy anunció a fines del mes pasado que las autoridades locales habían solicitado más detalles técnicos y ambientales sobre la capa de carbón de 200 metros de profundidad y la planta de energía de 400 megavatios que propone desarrollar en el depósito de carbón Wu Ni Te de Inner Mongolia con Inner Mongolia DeTailong Investment Energy. Cougar dice que el proyecto, una vez programado para comenzar esta primavera, ahora se retrasaría otros dos o tres meses.

Lauder dice que una regulación agresiva protegerá en última instancia a los desarrolladores responsables de la tecnología UCG. Como ella dice: En esta etapa del juego, un poco de mala prensa puede afectar a todos.

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