El libre pensador

Salvador Luria, biólogo y activista político ganador del Premio Nobel, fundó el Centro de Investigación del Cáncer del MIT.23 de agosto de 2011

La historia completa del biólogo del MIT Salvador E. Luria abarca tres países y dos continentes. Fue mentor de una lista de ganadores del Premio Nobel que incluía a James Watson, David Baltimore ‘61, Susumu Tonegawa y Phillip Sharp, HM ‘96. Y su suerte fue alterada por ideologías desde el fascismo hasta el macartismo y el movimiento por la paz. Sin embargo, para destilar el papel de Luria en los triunfos científicos y la turbulencia política del siglo XX, basta con señalar un par de historias de primera plana en el New York Times , publicado con unos días de diferencia en octubre de 1969.

La primera historia informa sobre el premio Nobel compartido por Luria por su trabajo pionero sobre bacteriófagos (virus que infectan bacterias), trabajo que comenzó en los Estados Unidos a principios de 1941, poco después de huir de la Italia de Mussolini y la Francia ocupada por los nazis. Llegaron telegramas y llamadas de felicitación, incluido uno del presidente Richard Nixon. Tres días después, Luria se enteró de otro Veces historia de que la administración de Nixon lo había incluido en la lista negra para que no asesorara a los NIH sobre subvenciones científicas, aparentemente debido a su papel vocal en la movilización de la facultad y el sentimiento público contra la guerra de Vietnam.



La inclusión en la lista negra no perjudicó el trabajo científico de Luria, y pronto centró su atención en otra guerra: la llamada guerra contra el cáncer. En 1972, Luria dirigió el esfuerzo del Instituto para obtener una subvención de $ 4,4 millones del recién formado Instituto Nacional del Cáncer para iniciar el Centro MIT para la Investigación del Cáncer, que dirigió desde su apertura en 1973 hasta 1985. Defendió la idea de comprender las causas de cáncer a través de la biología molecular en lugar de la observación clínica, y el MIT recibió financiación a pesar de que no tenía una escuela de medicina. Los científicos del MIT publicaron una investigación que electrificó el campo. Y Luria, que se había convertido en ciudadana estadounidense en 1947, continuó hablando sobre temas políticos de la época.

Decidí que, como ciudadano, sería un participante activo en la política estadounidense, aprovechando las oportunidades democráticas que no estaban disponibles para mí en Italia, dijo. Hora revista en 1985, seis años antes de su muerte. El logro científico que he alcanzado se debe a la libertad proporcionada en este país rico a todos los aspectos de la empresa intelectual.

A diferencia de Watson, que fue el primer estudiante de posgrado de Luria en la Universidad de Indiana (y que descubrió la estructura del ADN en Cambridge con Francis Crick), Luria nunca ha sido objeto de una película biográfica de Hollywood. Pero su vida no fue menos dramática. Nacido en Turín en 1912 en una familia judía de clase media baja, estudió medicina y luego decidió que quería hacer investigación. Las leyes raciales le prohibieron una beca de investigación en Italia, por lo que se fue a París en 1938. Estudió virus en el Instituto Pasteur hasta que la invasión nazi en 1940 lo impulsó a huir a Nueva York a bordo del S.S. Nea Hellas . Como dice en su autobiografía, tenía $ 52 en efectivo y un traje, lo que lo hacía mejor que muchos de los otros 800 refugiados en el barco.

En los Estados Unidos, Luria pasó a realizar una investigación de virus que da forma al campo hasta el día de hoy. Su trabajo ganador del Nobel, con Max Delbrük y Alfred Hershey, mostró que las bacterias desarrollan resistencia a los bacteriófagos a través de mutaciones aleatorias, el mismo fenómeno que ayuda a impulsar la evolución en organismos más complejos. Esto condujo a una explosión de investigación en genética bacteriana. Luria, que se unió a la facultad del MIT en 1959 y fue nombrada profesora del instituto en 1970, también fue la primera en descubrir el fenómeno de restricción-modificación, en el que las bacterias se protegen alterando el ADN de sus fagos invasores. Este trabajo condujo más tarde al descubrimiento de las llamadas enzimas de restricción, que se utilizarían para fabricar ADN recombinante y, en última instancia, para la ingeniería genética. Escribió el primer libro de texto completo sobre virología moderna y fue uno de los pioneros en formular la hipótesis de que algunas formas de cáncer tienen orígenes virales. También hizo sonar la alarma sobre el poder aterrador de la biología moderna, instando a que la información obtenida de la investigación genética se utilice de manera responsable.

Luria fue tanto uno de los fundadores de la nueva ciencia de la biología molecular ... como uno de los intelectos más respetados en la ciencia académica, dice Sharp, a quien Luria reclutó en el MIT en 1974. (Ahora, profesor del Instituto, Sharp sucedió a Luria como líder del centro de cáncer y fue nombrado profesor de biología Salvador E. Luria.) En el MIT, Luria fue un mentor protector, protegiendo a sus profesores más jóvenes de interrupciones innecesarias para que pudieran concentrarse en su investigación: al descubrir que un proyecto de construcción requeriría que un profesor asociado Al mudarse de su oficina en un momento crítico antes de su decisión de tenencia, se fue por el pasillo maldiciendo con el arquitecto responsable a cuestas, recuerda Sharp. Tonegawa, que ganó un Nobel en 1987 por su trabajo sobre la base genética del sistema inmunológico, se unió al centro oncológico por invitación de Luria en 1981; Baltimore, quien compartió un Nobel de 1975 por el descubrimiento de la transcriptasa inversa, conoció a Luria en 1959, cuando era estudiante, y lo llama el padrino de su carrera.

Sharp dice que Luria lo guió sobre la política interna que enfrentan los miembros de la facultad en las instituciones de investigación: la búsqueda de subvenciones, espacio de oficina y permanencia, así como desafíos más serios. En 1977, recuerda, otro científico había publicado un artículo en el que se atribuía el mérito de haber descubierto que los genes a veces se dividían en varios segmentos en lugar de formar un segmento continuo dentro de una molécula de ADN, algo que Sharp había descubierto a principios de ese año. , y por el que más tarde ganó el Premio Nobel. Salva estaba molesto por esto y me animó a ser proactivo para contrarrestar el reclamo, dice Sharp. Tenía un maravilloso sentido de la política, tanto gubernamental como académica, y lo disfrutaba.

La participación de Luria en la política nacional, incluido su respaldo a la carrera presidencial apoyada por el Partido Comunista de Henry Wallace en la boleta Progresista en 1948, atrajo la atención del FBI. Una investigación de dos años lo absolvió de cualquier participación en la actividad comunista, pero no obstante, se le negó un pasaporte de 1952 a 1959. A principios de la década de 1960, Luria ayudó a fundar el Boston Area Faculty Group on Public Issues (BAFGOPI), que inicialmente funcionó apoyar el desarme nuclear y educar al público sobre los ensayos de armas nucleares. A medida que crecía la participación de Estados Unidos en Vietnam y Camboya, BAFGOPI publicó una provocativa serie de anuncios contra la guerra en el New York Times , el Boston Globe , y el El Correo de Washington —Incluyendo uno que decía simplemente, Sr. Presidente: DETENGA LOS BOMBARDES, y fue firmado por 2,000 académicos de todo Estados Unidos.

No tenía miedo de llamar a la gente y decir: 'Necesito recaudar $ 10,000 esta noche para que podamos publicar un anuncio en el New York Times mañana que se opone al bombardeo de Camboya ', recuerda Baltimore.

Fuera de la refriega científica y política, Luria disfrutaba de la poesía y la literatura. Su autobiografía está salpicada de citas de personajes como TS Eliot y William Blake, y durante cinco años, él y su esposa, Zella, psicóloga, organizaron un seminario informal de literatura para estudiantes graduados de biología del MIT en su casa, estudiando obras de Dante, Voltaire. y Kafka y el Bhagavad Gita. Más tarde, Luria organizó un seminario similar con el profesor de biología Frank Solomon. Hong Ma, PhD ‘88, ahora profesor en las universidades Fudan y Penn State, refleja que en su China natal, las discusiones literarias se centraron en comprender las opiniones de los expertos. Cuando participó en el taller con Luria y Solomon, encontró revelador que todos puedan comentar sobre el autor o la obra, sin ser criticados por estar 'equivocados'.

Luria también comenzó a esculpir a los 50 años, aunque reconoció que una veta perfeccionista le impidió seguir adelante más allá de sus exitosos primeros esfuerzos. Afirmó haber visto la televisión sólo una vez en su vida, para ver un programa con un panel de ocho socialistas estadounidenses. Mientras tanto, luchó contra la depresión, una lucha sobre la que escribió con franqueza en su autobiografía de 1984. Esa ... fue la primera vez que me di cuenta de que tomó litio para la depresión durante la mayor parte de la última parte de su vida, dice Sharp. Fue una de las personas más espontáneas que conocí. Cuando se le preguntó al respecto, dijo que la depresión casi lo había paralizado antes de este tratamiento.

Baltimore dice que su mentor fue verdaderamente un humanista: eso fue lo que realmente lo impulsó a tener un sentido de lo que está bien y lo que está mal y la necesidad humana. Y a partir de las últimas palabras de su autobiografía, parece que Luria estaría de acuerdo: la historia del camino de la vida adquiere un significado humano a partir de los contactos con otros seres humanos. La alegoría de Dante, que busca comprensión y comprensión en las palabras de los habitantes del infierno, el purgatorio y el cielo, es también una alegoría de la vida profundamente compartida. Incluso cuando uno se acerca al final del viaje, uno espera, como Dante, un tramo final de esfuerzo significativo.

esconder