¿Destruirán los libros electrónicos los efectos democratizadores de la lectura?

Hoy Amazon anunció que es finalmente lanzará libros electrónicos compatibles con Kindle en bibliotecas públicas de EE. UU. , una evolución muy necesaria de la plataforma de lectura electrónica dominante. Pero hay un problema mayor que este desarrollo no aborda, y es un problema exacerbado por cada parte del modelo comercial de Amazon.

La decisión de Andrew Carnegie de financiar bibliotecas gratuitas a principios del siglo pasado, como esta en Houston, se inspiró en la creencia de que el conocimiento y la educación son bienes públicos.

El acceso al conocimiento se ha considerado desde hace mucho tiempo como vital para el interés público, literalmente, en términos económicos, un bien público, razón por la cual las bibliotecas siempre se han apoyado a través de impuestos y filantropía. (Carnegie's decisión de financiar 2.509 de ellos a principios de siglo siendo un ejemplo especialmente notable de esto.)



Desafío a cualquiera que lea esto a recordar sus primeras experiencias con los libros; casi todos, estoy dispuesto a apostar, fueron de segunda mano, transmitidos por familiares o comprados en esas condiciones. Ahora considere que el eBook elimina por completo tanto el mercado secundario de libros como cualquier control que las bibliotecas, es decir, el público, tengan sobre las copias de un texto que ha comprado.

Excepto en circunstancias limitadas, los libros electrónicos no se pueden prestar ni revender. No pueden ser regalados ni descubiertos en un viaje a través de los estantes de un amigo o de la biblioteca local. No se pueden volver a encuadernar y, a diferencia de todas las obras redescubiertas que literalmente dieron origen al Renacimiento, no durarán siglos. De hecho, los editores ya están limitar el número de veces que una biblioteca puede prestar un libro electrónico a 26 .

Si se completa la transición a los libros electrónicos, y si las bibliotecas se encuentran entre los compradores más importantes de libros, ahora parece inevitable, la flexibilidad de la propiedad de libros desaparecerá para siempre. El conocimiento, en la medida en que los libros lo representen, pertenecerá a otra persona.

Peor aún, existe el problema del lector electrónico en sí. Este problema puede resolverse mediante la caída de los precios de los lectores electrónicos, pero existe la posibilidad de que las demandas de rentabilidad impulsen a los fabricantes de lectores electrónicos a simplemente establecer un piso en el precio que están dispuestos a cobrar por uno e intentar continuamente innovar hacia una funcionalidad similar a la de una tableta para justificar ese precio.

A diferencia de los libros, que son uno de los pocos medios que no requieren un dispositivo externo secundario para su reproducción, los libros electrónicos ponen barreras adicionales entre los lectores y el conocimiento. Algunas de esas barreras, como he mencionado, consisten en la gestión de derechos digitales y otros intentos de utilizar las leyes de propiedad intelectual como una especie de búsqueda de rentas, pero otras son más sutiles.

Uno de cada cinco niños en los EE. UU. Vive por debajo del umbral de pobreza , y es probable que esas cifras aumenten a medida que la economía mundial continúe funcionando a través de un doloroso desapalancamiento de la deuda acumulada. En el pasado, lo único que un niño necesitaba para leer un libro era alfabetización básica, algo que, en teoría, nuestro sistema de educación pública todavía ofrece.

Imagínese a Abraham Lincoln, nacido en una cabaña de troncos, criado en la pobreza, autodidacta de un pequeño alijo de libros, siendo obstaculizado en su educación inicial por la falta de un lector electrónico. Y hay muchos otros ejemplos: en su biografía, Bob Dylan relata que pasó sus primeros días sin un centavo en la ciudad de Nueva York perdido en la biblioteca de clásicos de un amigo, leyendo y releyendo a los más grandes poetas de la historia mientras encontraba su propia voz.

Claro, estos son ejemplos extremos, pero es innegable que los libros tienen un efecto democratizador en el aprendizaje. Son intrínsecamente susceptibles a la diseminación de información sin fricciones. Durable y barato de producir, hasta el punto de ser desechable, su abundancia, que actualmente damos por sentada, ha sido una fuerza constante e invisible para la creación de una ciudadanía informada.

Entonces, la pregunta es: ¿Queremos que los libros estén sujetos a la 'brecha digital'? ¿Es realmente prudente, dada la trayectoria del siglo XXI?

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