¿Cuáles son los planes posteriores al transbordador de la NASA?

El transbordador espacial Atlantis despegó hoy en su viaje final, poniendo fin al programa de transbordadores espaciales de 30 años de la NASA. Con el retiro de los transbordadores y ningún cohete estadounidense capaz de llevar astronautas al espacio, los expertos están zumbando con una pregunta: ¿qué sigue para la NASA? A continuación, presentamos algunas cuestiones importantes que rodean a la agencia y sus planes de cara al futuro.

Atlantis despega en la última misión del transbordador. Crédito: NASA.

Depender de los rusos para enviar astronautas estadounidenses al espacio es la primera pieza del plan futuro de la NASA. Para muchos en la agencia, esta es una píldora amarga de tragar. De acuerdo a SpaceflightNow.com ,



A corto plazo, vamos a tener una fuga de cerebros inversa, dijo a CBS News [Michael Griffin, ex administrador de la NASA y arquitecto del programa lunar de la administración Bush]. Solía ​​ser que la gente venía de otros lugares y otras industrias para trabajar en el programa espacial por lo que significaba y lo que era. Y a medida que desaparezca, perderemos a esas personas porque las personas con talento van donde hay problemas difíciles. Y eso no será bueno para el país.

Muchos críticos del plan de la administración Obama de retirar los transbordadores se hacen eco de las preocupaciones de Griffin. La administración también canceló el programa Constellation (el programa lunar ideado por la administración Bush), encargó a la industria espacial comercial el desarrollo de nuevos sistemas de transporte en órbita terrestre baja y pidió a la NASA que construyera un cohete de carga pesada para viajes a un asteroide, el luna y, finalmente, Marte.

Los ex astronautas, Neil Armstrong, John Glenn y Jim Lovell, creen que la NASA debería seguir volando los transbordadores: una agencia sin un sistema de respaldo para ir al espacio y traer astronautas a casa es una violación de uno de los criterios críticos de diseño de la NASA, estos astronautas dijo a Associated Press . Armstrong y Lovell escribieron una carta a la administración Obama diciendo que el fin del programa de transbordadores fue un error,

Glenn dijo que no está en desacuerdo con los planes de Obama, aunque dijo que cree que los vuelos espaciales privados llevarán años más de lo que predice [el administrador de la NASA Charles] Bolden. Lo que Glenn objeta es la brecha entre el transbordador y una futura nave espacial. Si bien la Soyuz es confiable, Glenn dijo que la NASA siempre debería querer una alternativa en caso de un contratiempo en los planes de Soyuz.

[…]

A lo largo de la historia del programa de vuelos espaciales tripulados, siempre hemos tenido otro programa al que hacer la transición [...] lo tuvimos y se canceló y no tenemos nada, dijo el gerente de lanzamiento Leinbach a sus compañeros de trabajo en el Centro Espacial Kennedy. Francamente, como gerente senior de la NASA, me gustaría disculparme por no tener eso.

Sin embargo, el futuro no es del todo sombrío, según el administrador de la NASA Bolden. Durante una conferencia de prensa en el Centro Espacial Kennedy celebrada el 7 de julio, según Space.com ,

Las firmas privadas de vuelos espaciales tomarán el relevo de la NASA en poco tiempo, transportando a los humanos a la órbita terrestre baja y de regreso de manera relativamente barata y eficiente, [dijo Bolden].

Y entregar ese servicio de taxi a compañías comerciales, agregó Bolden, liberará a la agencia espacial para hacer lo que se supone que debe hacer: explorar más lejos en nuestro sistema solar. Por lo tanto, la nación no está abandonando los vuelos espaciales tripulados, a pesar de la percepción pública generalizada de lo contrario, dijo.

La NASA está invirtiendo dinero en la industria comercial mientras sigue elaborando un diseño para un cohete de carga pesada. David Mindell, profesor de aeronáutica y astronáutica en el MIT, me dijo en una entrevista la semana pasada que hay mucha ansiedad sobre el final del programa de transbordadores y parte del problema es que el liderazgo de la NASA no está haciendo un buen trabajo articulando claramente al congreso y al público lo que están tratando de hacer.

Mindell cree que es hora de que los transbordadores se retiren porque no podemos permitirnos dos programas espaciales. Agrega que el transbordador se convirtió en un programa poco ambicioso, mientras que muchas otras cosas interesantes están sucediendo en los vuelos espaciales comerciales. SpaceX está haciendo cosas que la NASA intentó hacer a un tercio del costo; el espacio privado entregará algo, dijo.

Un plan detallado para el futuro de la NASA será más claro cuando el Congreso publique el presupuesto de la agencia para 2012. Según Mindell, todavía hay una pregunta fundamental que la NASA debe responder claramente: ¿por qué enviar personas?

esconder