Criptomoneda

Cuando se lanzó la moneda virtual bitcoin, en enero de 2009, parecía ser una forma interesante para que las personas comerciaran entre ellas de manera segura, de bajo costo y privada. La red Bitcoin, diseñada por un programador desconocido con el nombre de Satoshi Nakamoto, utilizó un sistema peer-to-peer descentralizado para verificar las transacciones, lo que significaba que las personas podían intercambiar bienes y servicios de forma electrónica y anónima, sin tener que depender de terceros como bancos. Su medio de intercambio, el bitcoin, era una moneda inventada que la gente podía ganar —o, en la jerga de Bitcoin, la mía— prestando los recursos de sus computadoras para atender las necesidades de la red de Bitcoin. Una vez que existen, los bitcoins también se pueden comprar y vender por dólares u otras monedas en intercambios en línea. La red parecía un complemento potencialmente útil para los sistemas monetarios existentes: permitía a las personas evitar las tarifas que cobran los bancos y participar en transacciones no monetarias de forma anónima, al tiempo que garantizaba que las transacciones serían seguras.

Sin embargo, durante el último año y medio, Bitcoin se ha convertido, para algunos, en mucho más. En lugar de ser un complemento de la economía del dólar, se ha anunciado como un competidor y los promotores han evocado visiones de mercados donde los bitcoins son un medio de intercambio dominante. La hipérbole está desproporcionada con la realidad más mundana. Cada día se intercambian decenas de miles de bitcoins (algunos por bienes y servicios, otros a cambio de otras monedas), y varios cientos de empresas, principalmente en el mundo digital, ahora aceptan bitcoins como forma de pago. Eso es bueno para un nuevo sistema monetario, pero no disruptivo crecimiento. Aún así, la emoción es quizás predecible. Dejando de lado el factor genial de Bitcoin, bien podría haber saltado de las páginas de la novela de ciencia ficción de culto de Neal Stephenson. Choque de nieve —Una moneda electrónica de igual a igual no controlada por los banqueros centrales o los políticos es un objeto perfecto para las ansiedades y el entusiasmo de aquellos atemorizados por las amenazas de inflación y devaluación de la moneda, preocupados por el poder estatal y el estado de vigilancia, y fascinados con las posibilidades creado por sistemas distribuidos y descentralizados.



Innovadores menores de 35 | 2011

Esta historia fue parte de nuestro número de septiembre de 2011

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Bitcoin no va a hacer obsoletas las monedas respaldadas por el gobierno. Pero aunque las virtudes del sistema, como el anonimato y la falta de comisiones bancarias, pueden no importar mucho a la mayoría de los consumidores, se puede imaginar que sea útil en una variedad de nichos de mercado (algunos legales, otros no, como las drogas recreativas). Donde el anonimato es valioso, donde los terceros confiables son difíciles de encontrar o cobran tarifas altas, y donde la inflación persistentemente alta es un problema, es posible que los bitcoins puedan florecer como una moneda alternativa.

Sin embargo, antes de que se conviertan en una alternativa de este tipo, el sistema tendrá que superar un problema importante y sorprendente: la gente ha llegado a verlo principalmente como una forma de fabricar dinero. En otras palabras, en lugar de usarse como moneda, los bitcoins se ven hoy en día principalmente como (y se comercializan) como una inversión. Hay una buena razón para ello: a medida que la gente se enteró de Bitcoin, el valor de los bitcoins, en términos de dólares, se disparó. En julio de 2010, después de que el sitio web Slashdot publicara un artículo que presentaba la moneda al público (o al menos al público entusiasmado con las nuevas tecnologías), el valor de los bitcoins se multiplicó por diez en cinco días. Durante los siguientes ocho meses, el valor se multiplicó por diez nuevamente. Esto atrajo una enorme cantidad de publicidad. Más importante aún, también hizo que la gente pensara que comprar y mantener bitcoins era una forma fácil de ganar dinero. Como resultado, muchos, probablemente la mayoría, los usuarios de Bitcoin están adquiriendo bitcoins no para comprar bienes y servicios, sino para especular. Esa es una mala decisión de inversión y también perjudica las perspectivas de Bitcoin.

Cosas revisadas

  • Bitcoin

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Los verdaderos creyentes en la utilidad de Bitcoin prefieren negar que la especulación está impulsando la acción en bitcoins. Pero la evidencia sugiere lo contrario. El valor de la moneda ha sido tremendamente volátil durante el año pasado. Un bitcoin ha valido tan solo unos pocos centavos y hasta $ 33, y después de parecer estabilizarse en alrededor de $ 14 durante el verano, el valor del bitcoin cayó casi un 50 por ciento en cuestión de días en agosto. La cobertura de los medios ha tenido un impacto enorme en el valor de los bitcoins, incluso cuando no ha tenido un impacto importante en la cantidad de transacciones realizadas. Son comunes las publicaciones de blogs en las que las personas hablan sobre la compra de bitcoins debido a cuánto han aumentado su valor. En mayo, Rick Falkvinge, fundador del Partido Pirata Sueco, que se centra en la reforma de patentes y derechos de autor, publicó que había decidido invertir todos sus ahorros en Bitcoin. Aunque anteriormente había publicado una serie de publicaciones en las que se defendía la viabilidad del bitcoin como moneda, su primera razón para invertir en bitcoins fue que su valor se había multiplicado por mil frente al dólar estadounidense en los 14 meses anteriores. Ese es el pensamiento especulativo clásico.

El problema de tener la economía de Bitcoin dominada por especuladores es que le da a las personas un incentivo para acumular sus bitcoins en lugar de gastarlos, que es lo opuesto a lo que necesita que la gente haga para que una moneda tenga éxito. Las divisas exitosas se utilizan para realizar transacciones comerciales diarias y lubricar el comercio. Pero si compra bitcoins con la esperanza de que su valor se dispare (como haría cualquiera que invierta en bitcoins), no le interesará intercambiar esos bitcoins por bienes, ya que perderá cuando suba el valor de los bitcoins. En cambio, los conservará y esperará hasta que pueda retirarlos.

Este tipo de acaparamiento es más probable por la forma en que se configura Bitcoin. Mientras que el suministro de monedas fiduciarias modernas está controlado por los bancos centrales, el suministro de bitcoins está permanentemente limitado; nunca existirán más de 21 millones de bitcoins. (El número total de monedas es el resultado de las reglas iniciales del sistema que gobiernan cuántos bitcoins pueden ganar los mineros y con qué frecuencia). La oferta monetaria limitada de Bitcoin es una de las cosas que a la gente le gusta de él: la moneda no se puede degradar, como dinero puede cuando los banqueros centrales impriman más. Pero la otra cara es que si la demanda de bitcoins aumenta, por cualquier motivo, el valor de los bitcoins también aumentará necesariamente. Entonces, si cree que los bitcoins se volverán cada vez más populares, entonces, nuevamente, es una tontería gastar sus bitcoins hoy. Lo más racional es acumularlos y finalmente venderlos a nuevos usuarios. Pero eso significa que habrá menos bitcoins en circulación (y más en las billeteras virtuales de las personas), lo que los hará menos útiles como medio real de intercambio y hará menos probable que las empresas y los consumidores vean a Bitcoin como legítimo.

Ahora, incluso las monedas tradicionales pueden estar sujetas a este tipo de ciclo, que los economistas llaman una espiral deflacionaria, aunque con las monedas convencionales, el ciclo ocurre cuando la caída de los precios lleva a la gente a acumular efectivo con la expectativa de que los precios seguirán cayendo (lo que a su vez mantiene baja la demanda y hace que los precios caigan aún más). El caso reciente por excelencia es Japón después del estallido de la burbuja inmobiliaria en la década de 1990.

Sin embargo, con las monedas ordinarias, existe un límite en cuanto a lo lejos que puede llegar la espiral, ya que las personas todavía necesitan comer, pagar sus facturas, etc., y para hacerlo deben usar su moneda. Pero estas cosas no son ciertas con los bitcoins: puede llevarse perfectamente bien sin gastarlos nunca, por lo que no es imperativo que las personas dejen de acumular y comiencen a gastar. Es fácil imaginar un escenario en el que la gran mayoría de bitcoins están en manos de personas que esperan venderlos a otras personas.

Es posible que ya estemos viviendo en ese escenario, ya que a pesar de todo el rumor sobre Bitcoin, la cantidad de transacciones reales realizadas en bitcoins y el valor de esas transacciones se ha ido reduciendo. Según bitcoinwatch.com, la mejor fuente de datos de Bitcoin, el 13 de junio se comercializaron bitcoins por valor de más de un millón de dólares. A principios de agosto, se estaban utilizando menos de medio millón de dólares en bitcoins en las transacciones; incluso el valor de la moneda se había reducido a la mitad. Las tecnologías de red exitosas no tienden a experimentar una meseta de uso, y mucho menos una reducción, tan temprano en su historia. Y la falta de crecimiento en la cantidad de transacciones realizadas a través de Bitcoin no es lo que esperaría ver si la tecnología estuviera, como dijo Falkvinge, en camino de ser parte del comercio diario normal. Es cierto que no hay tantos bienes y servicios que uno pueda (o quiera) comprar con bitcoins. Pero, en cierto modo, ese es el problema real: una tasa de uso decreciente hace que las empresas estén menos interesadas en aceptar bitcoins, no más, y que los consumidores comunes estén menos interesados ​​en gastarlos.

Entonces, el boom de bitcoin del año pasado no se parece tanto al nacimiento de una nueva moneda como a una burbuja clásica. Y esto ha creado una verdadera paradoja para los entusiastas de bitcoin. Lo mejor para los bitcoins sería que la gente dejara de pensar en ellos como una inversión y comenzara a pensar en ellos como una moneda. Eso probablemente requiera que la burbuja explote, como puede estar sucediendo ahora mismo. Pero si la burbuja estalla, es posible que el interés de la gente en Bitcoin simplemente desaparezca. Después de todo, ¿aceptaría bitcoins a cambio de su trabajo o productos si supiera que su valor ha caído un 50 por ciento en cuestión de días? El desafío para Bitcoin ahora es si, habiéndose vuelto popular debido al ciclo de exageraciones, de alguna manera puede evitar ser devorado por él. Sólo entonces podremos decir adiós, activo; hola moneda.

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