Cartas y Comentarios

La demanda de tierras raras

La historia de mayo / junio de 2011 Desafortunadamente, la crisis de las tierras raras comienza con una falacia común: los automóviles eléctricos y las turbinas eólicas de hoy se basan en algunos elementos que se extraen casi en su totalidad en China. La demanda de estos materiales pronto excederá la oferta. (énfasis añadido). La demanda y la oferta están conectadas por precios, y si la oferta cambia, los precios cambian y generan un nuevo equilibrio. En ningún momento la demanda supera a la oferta. Cuando los precios suben, surgen sustitutos o nuevas fuentes de suministro, o nuevas tecnologías. Esto es especialmente cierto en el caso de las tierras raras, porque no son realmente raras, solo son costosas y ambientalmente sucias de producir. La verdadera ventaja que han tenido los chinos es que han estado dispuestos a tolerar la contaminación de la minería de tierras raras, algo que podrían estar cada vez menos dispuestos a hacer. Sí, los chinos pueden crear y explotar disrupciones a corto plazo, pero a largo plazo, solo fomentarán una mayor producción o sustitución en otros lugares.
Louis S. Thompson
Saratoga, California

La vida medida

Esta historia fue parte de nuestro número de julio de 2011

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La escasez de materiales no es un fenómeno nuevo, pero la crisis de las tierras raras descrita por Katherine Bourzac presagia un cambio en su naturaleza. En la década de 1970, los mejores imanes permanentes estaban hechos de una aleación de samario y cobalto, y el cobalto provenía casi en su totalidad de minas en Zaire. Cuando Zaire se volvió políticamente inestable, los suministros de cobalto disminuyeron y los precios subieron, lo que impulsó la investigación que produjo los imanes de neodimio, hierro y boro que utilizamos en los motores y generadores de alta tecnología de hoy en día. El neodimio-hierro-boro supera al samario-cobalto en la mayoría de los aspectos, por lo que esta escasez tuvo un resultado positivo para la tecnología de imanes. Solo podemos desear esos resultados hoy. Las tecnologías se han vuelto más complejas y los dispositivos de hoy pueden usar 50 o 60 elementos, en lugar de unos pocos. Las tierras raras se destacan por la especificidad de sus propiedades, la interconexión de sus fuentes, el rápido crecimiento de las industrias que dependen de ellas y el casi monopolio de China sobre su suministro. Son componentes esenciales de los mejores imanes, fósforos, láseres, fibras ópticas, catalizadores, abrasivos y más de su clase. Nunca antes la tecnología había sido tan vulnerable a una escasez crítica. Necesitamos predecir las crisis de suministro mejor de lo que lo hacemos hoy y asegurarnos de tener la capacidad de desarrollar alternativas cuando ocurra una escasez.
Alex Rey
Director, Laboratorio Ames
Ames, Iowa



Los beneficios de espiar

Como investigadores biomédicos, leemos con interés la historia sobre privacidad de Simson L. Garfinkel (Cómo detener a los fisgones, marzo / abril de 2011). El artículo implicaba que la minería de datos es un fenómeno promulgado por corporaciones depredadoras y diseñado principalmente para invadir la vida personal y la privacidad de las personas. Entre otras cosas, la minería de datos proporciona beneficios sustanciales en la investigación genómica al ayudar a examinar millones de puntos de datos para encontrar correlaciones procesables entre genes y enfermedades. La minería de datos es en general un esfuerzo socialmente valioso. La parte difícil es encontrar una manera de emplear usos agregados a gran escala de la minería de datos mientras se protege la privacidad del individuo.
Dov Greenbaum y Mark Gerstein
New Haven, Connecticut

Futuro viaje espacial

Es un placer leer sobre Space Exploration Technologies (SpaceX), una empresa privada que colabora con la NASA en un esfuerzo por llevar humanos al espacio (Rocket Road, mayo / junio de 2011). Las empresas privadas pueden hacer mucho, pero se necesita mucho más que la ayuda ocasional de la NASA para perseguir el viejo sueño de la colonización espacial. La infraestructura para tal empeño requeriría la cooperación internacional y los recursos de todas las naciones espaciales. De lo contrario, permaneceremos pegados a la Tierra. ¿O estoy soñando despierto mucho más allá del punto en que la colonización espacial se ha convertido en una quimera?
Ranko Bon
Motovun, Croacia

Inteligencia de Watson

Jaron Lanier afirma que la agenda alquímica de IBM presentó la ciencia de una manera descuidada al enfrentar a Watson, con su voz agradable y bromas enlatadas, contra los maestros humanos en ¡Peligro! (No es un juego, mayo / junio de 2011). A pesar de su justificado orgullo, los miembros del equipo Watson han sido uniformemente sobrios y realistas. ¡Peligro! es una buena manera para que un equipo que trabaja en sistemas profundos de respuesta a preguntas muestre su progreso, atraiga al público a un momento de aprendizaje y le dé una idea de los desafíos científicos involucrados y de las experiencias que el futuro podría deparar con los servicios de asistencia en línea automatizados y otras tecnologías. Lanier está en una larga lista de críticos que siguen retrocediendo en los postes de la portería: cada vez que se alcanza un hito menor, afirman, pero esa no es una IA real. No hay nada místico en Watson, solo una buena identificación de problemas, buena ciencia, buena ejecución y buena presentación.
David G. cigüeña
Valle de Portola, California

Esperaba que el autor hiciera una comparación entre el uso de Watson del desacreditado enfoque simbólico del siglo XX hacia la IA y la investigación actual más prometedora de la IA. En cambio, leí un ensayo quejumbroso sobre cómo IBM Peligro ! El truco está atrayendo enemigos de la ciencia que son escépticos sobre la evolución y el cambio climático. Esto es verdaderamente patético. El público tiene el derecho y el deber de ser escéptico de la ciencia.
Louis Savain
Los Angeles

Fugas de secretos

Encontré su editorial y revisión en WikiLeaks (¿Es WikiLeaks algo bueno? Y Transparencia y secretos, marzo / abril de 2011) que me hizo reflexionar. Pienso en un dicho de la psicología: estás tan enfermo como tus secretos. Las palabras privacidad y secreto a menudo se usan indistintamente, pero en realidad son conceptos distintos. La privacidad es una cuestión de respeto mutuo, mientras que el secreto es más conspirativo: mantener algo oculto en la anticipación de que otros intentarán descubrirlo. La misma proliferación de filtraciones significa que se guardan demasiados secretos. En una sociedad libre, los secretos oficiales deben ser mínimos. ¿Cómo pueden las personas tomar decisiones informadas cuando se les oculta información? Me alegro de que WikiLeaks exista, y espero que sea una Hydra que nunca se quede sin cabezas.
Paul Vitols
North Vancouver, Columbia Británica

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