Alzheimer detectado 20 años antes de que aparezcan los síntomas

Por primera vez, los científicos han podido detectar signos de la enfermedad de Alzheimer de 10 a 20 años antes del inicio de la demencia. El estudio, presentado el miércoles en el Conferencia internacional de la Asociación de Alzheimer en París, se centró en personas con formas hereditarias raras de la enfermedad que la desarrollan relativamente jóvenes, con síntomas que comienzan entre los 30, los 40 y los 50 años de edad. Los investigadores dicen que los resultados les ayudarán a probar medicamentos que podrían prevenir o retrasar la progresión de la enfermedad, no solo en estos grupos, sino también en personas con la variedad más común de aparición tardía.

Anticipando la enfermedad de Alzheimer: Los investigadores están buscando signos tempranos de la enfermedad de Alzheimer, como la acumulación de proteína amiloide en algunas partes del cerebro, como se muestra en rojo arriba.

Se ha demostrado que es extremadamente difícil desarrollar tratamientos efectivos para la enfermedad de Alzheimer. Una posible razón es que los nuevos fármacos se prueban demasiado tarde en la progresión de la enfermedad; para cuando los problemas de memoria se hacen evidentes, ya se ha producido un daño cerebral extenso. En los últimos años, los científicos han renovado sus esfuerzos para encontrar formas de detectar la enfermedad antes, incluidas imágenes cerebrales, análisis de sangre y pruebas de líquido cefalorraquídeo (LCR).



Randall Bateman , neurólogo de la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington, y sus colaboradores han estado buscando tales predictores mediante el estudio de familias con versiones heredadas de la enfermedad de Alzheimer. En estos casos, una sola copia del gen mutado garantiza que el portador desarrollará la enfermedad. Los científicos pueden estimar la edad de aparición de la enfermedad basándose en el padre afectado; que les permite buscar cambios fisiológicos décadas antes de que los deterioros de la memoria se hagan evidentes. La investigación es parte de un gran estudio de varios países llamado DIAN (para la red de Alzheimer de herencia dominante).

Si bien este tipo de Alzheimer es poco común y representa alrededor del 1 por ciento de los casos, tanto las formas hereditarias como las esporádicas más comunes de la enfermedad se caracterizan por una acumulación excesiva de proteína amiloide en el cerebro. (Las mutaciones que causan la aparición temprana de la enfermedad de Alzheimer son diferentes de las que aumentan el riesgo de desarrollar la enfermedad).

Podemos ver cambios a lo largo del tiempo, lo que nos permite estimar el orden y la magnitud de los cambios que ocurren antes de la enfermedad de Alzheimer, dice Bateman. Esta es una forma de decirnos potencialmente cuánto tiempo de ventana tenemos para tratarla y cómo podemos usar estos marcadores en enfermedades esporádicas si el momento es el mismo.

Las familias del estudio DIAN tienen mutaciones en tres genes diferentes, todos los cuales están relacionados con la producción o procesamiento de amiloide. Los investigadores encontraron que los miembros de la familia que portaban el gen de la enfermedad mostraban un aumento de la proteína beta amiloide en la sangre y el LCR unos 30 años antes del inicio esperado de la enfermedad en comparación con los miembros de la familia que no eran portadores. Dentro de los 10 a 15 años del inicio esperado, ese nivel alto cayó a un nivel más bajo que los no portadores, mientras que los niveles de tau, otra proteína asociada con la enfermedad, aumentaron. Los resultados provienen del análisis de 150 miembros de la familia sin síntomas externos y una edad promedio de 37 años.

Los estudios de imágenes cerebrales con un marcador diseñado para detectar amiloide también revelaron que las personas con la mutación relacionada con la enfermedad tenían niveles más altos de la proteína en sus cerebros. Estos tres cambios (amiloide bajo y tau alto en el LCR y niveles altos de amiloide en el cerebro) también son evidentes en personas con la enfermedad.

Los investigadores involucrados en el estudio DIAN ya se están preparando para probar medicamentos diseñados para prevenir la enfermedad en este grupo de pacientes. Si sabemos que las personas contraerán la enfermedad y cuándo, quizás podamos tratarlas antes de que presenten los síntomas, dice Bateman. El examen de los cambios en los marcadores recién identificados les ayudará a evaluar si un tratamiento en particular está funcionando sin tener que esperar 20 años para que la enfermedad aparezca.

Bateman y otros están trabajando con compañías farmacéuticas para compilar una lista de los tratamientos experimentales más prometedores; Hasta ahora se han nominado 11 compuestos. El grupo se centra en medicamentos diseñados para reducir la producción o el depósito de amiloide, ya que este es un factor temprano clave en la forma hereditaria de la enfermedad. Si podemos normalizar estos pasos iniciales, tal vez podamos evitar que ocurran eventos posteriores y, en última instancia, prevenir la demencia, dice Bateman.

Él dice que los tratamientos que ralentizan la forma hereditaria probablemente también sean efectivos en la forma más común. Los datos sugieren fuertemente que las dos enfermedades comparten una vía común, dice. Si podemos prevenir la enfermedad de Alzheimer en este grupo, esperamos que podamos traducirlo en la prevención de la enfermedad de Alzheimer en otras personas que ya están en esta vía.

Bateman establece una analogía con la aterosclerosis o endurecimiento de las arterias y los ataques cardíacos; las personas que tienen ataques cardíacos a menudo tienen un aumento de la aterosclerosis. El tratamiento con estatinas, que se desarrollaron para tratar el colesterol alto al reducir la aterosclerosis, también puede disminuir el riesgo de un ataque cardíaco.

Sin embargo, todavía no está claro si los marcadores tempranos identificados en el estudio DIAN son igualmente detectables en personas que desarrollarán una enfermedad de Alzheimer común de aparición tardía. Estos estudios son mucho más difíciles de realizar, dada la dificultad de predecir quién desarrollará la forma más común de la enfermedad.

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